plâncton 

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Uma diatomácea em imagem altamente ampliada.
Eric Grave/Photo Researchers
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Um zooplâncton quase transparente em imagem ampliada.
Robert Arnold—Taxi/Getty Images
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O fitoplâncton é importante para muitos seres vivos, inclusive para os humanos.
Encyclopædia Britannica, Inc.
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Inúmeros seres vivos minúsculos, sem capacidade de locomoção, flutuam à deriva nos mares e em outros meios aquáticos do mundo. Esses organismos são chamados de plâncton. Eles podem ser vegetais, animais ou de outros tipos. O plâncton tem importante papel nas cadeias alimentares que envolvem os peixes, bem como as pessoas que se alimentam dos peixes.

Inúmeros seres vivos minúsculos, sem capacidade de locomoção, flutuam à deriva nos mares e em outros meios aquáticos do mundo. Esses organismos são chamados de plâncton. Eles podem ser vegetais, animais ou de outros tipos. O plâncton tem importante papel nas cadeias alimentares que envolvem os peixes, bem como as pessoas que se alimentam dos peixes.

Tipos de plâncton

O plâncton constituído de organismos vegetais é chamado de fitoplâncton. Esses organismos geralmente não ultrapassam o tamanho de uma célula. Uma diatomácea, por exemplo (um tipo de alga unicelular), é uma forma comum de fitoplâncton. O fitoplâncton flutua perto da superfície da água. Como as outras plantas, ele usa a luz do Sol para produzir energia e liberar oxigênio, num processo que conhecemos como fotossíntese.

O plâncton composto de organismos animais é o zooplâncton. Alguns desses organismos são muito pequenos, como crustáceos em miniatura e protozoários. Outros, como a água-viva, são maiores. Alguns peixes e moluscos, no início da vida, são ovos ou pequenas larvas. Esses ovos e larvas também são zooplâncton.

Além do fitoplâncton e do zooplâncton, bactérias e fungos boiam nas águas do planeta. Esses organismos também podem ser considerados plânctons.

Importância

O plâncton é muito importante para a vida na Terra. O fitoplâncton produz boa parte do oxigênio de que as pessoas e os outros animais necessitam para sobreviver. O plâncton é também uma grande fonte de alimento. O zooplâncton alimenta-se do fitoplâncton. Os peixes e outros animais maiores, por sua vez, alimentam-se do zooplâncton. É o caso das baleias, que retêm o plâncton por meio de filtros chamados barbatanas, localizados na boca.