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açúcar 

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Cana-de-açúcar.
© Hywit Dimyadi/Shutterstock.com
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O primeiro passo na produção de açúcar a partir da cana consiste em …
Melanie Acevedo—Photonica/Getty Images
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O açúcar é o adoçante mais usado em todo mundo. Graças a ele, balas, doces e refrigerantes têm sabor agradável. O tipo de açúcar mais conhecido e consumido é a sacarose.

O açúcar é o adoçante mais usado em todo mundo. Graças a ele, balas, doces e refrigerantes têm sabor agradável. O tipo de açúcar mais conhecido e consumido é a sacarose.

A sacarose existe na maioria das plantas. As mais ricas nessa substância são a cana-de-açúcar e a beterraba-açucareira. A maior parte do açúcar consumido no mundo vem delas. A cana-de-açúcar é uma gramínea (parente da grama comum) de tamanho gigante. Brasil, Índia e China são os maiores produtores mundiais de açúcar. A beterraba-açucareira é uma variedade de beterraba. A sacarose fica armazenada em suas raízes brancas. França e Alemanha, entre outros países, produzem açúcar a partir da beterraba.

O açúcar é fabricado com o suco ou caldo desses vegetais. O caldo é fervido até engrossar. Aí começam a se formar os cristais do açúcar, que são então retirados. O líquido restante é chamado melaço. Os cristais de açúcar passam por vários processos (refino, branqueamento) até serem considerados próprios para o consumo. O produto é então embalado e oferecido para consumo pelo mundo.

Pequenas diferenças no processo de produção dão origem a diferentes tipos de açúcar. A adição de melaço, por exemplo, dá origem ao açúcar mascavo.

Os médicos alertam para o consumo excessivo de açúcar. Em crianças, pode causar hiperatividade (agitação). Também provoca aumento de peso e cárie dentária. As pessoas que sofrem de diabete não podem consumir açúcar.

Adoçantes artificiais são usados como substituto do açúcar, principalmente por quem quer emagrecer. Segundo especialistas, alguns desses produtos podem causar problemas de saúde.