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A usina de Itaipu é a segunda maior geradora de energia hidrelétrica do mundo. A produção de eletricidade é uma das principais formas de aproveitar a água dos rios.

James Davis— Eye Ubiquitous/Corbis

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Os rios sempre foram muito úteis para as pessoas. As primeiras civilizações — dentre elas a da Mesopotâmia e a do Egito, no Oriente Médio, e a do vale do Indo, onde hoje fica o Paquistão — se desenvolveram junto a rios. Os rios proporcionavam aos primeiros humanos não só água para beber, mas alimento em forma de peixes. Quando as pessoas aprenderam a construir barcos, os rios se tornaram uma via de locomoção fácil e barata. Áreas de várzea proporcionavam solo fértil para plantações, e sistemas de irrigação permitiam usar a água para a manutenção dos campos cultivados.