A água é o líquido mais importante que existe na Terra. Ela cobre quase 75 por cento da superfície do planeta, na forma de oceanos, rios e lagos. Todas as plantas e todos os animais precisam de água para sobreviver.

Além de bebê-la, as pessoas usam a água para muitos outros fins, como lavar e cozinhar, ou para irrigar campos e plantações. A água também é utilizada em sistemas de ar-condicionado e de aquecimento. A força da água corrente é empregada para produzir eletricidade.

A água tem papel fundamental em crenças e rituais de religiões e culturas em diversas partes do mundo. O batismo com água marca o ingresso de novos membros do cristianismo. Os hindus acreditam que o rio Ganges é uma deusa que foi trazida à Terra. Nas Américas, a água é importante em muitas das cerimônias realizadas pelos índios.

Composição e estados físicos

A água é formada de pequenos elementos chamados moléculas, que são combinações de partículas muito menores, os átomos. Uma molécula de água é constituída de dois átomos de hidrogênio e um de oxigênio. A fórmula científica da água é H2O.

A água pode ser encontrada em três estados físicos: líquido, sólido (gelo) ou gasoso (vapor). Nos três estados, as moléculas ficam em constante movimento. A velocidade dessa movimentação determina o estado físico. Como gelo, as moléculas de água vibram, mas praticamente não saem do lugar. No estado líquido, elas se movimentam mais rapidamente, mas permanecem próximas umas das outras. Como vapor, elas se agitam tão rápido que se dispersam em todas as direções.

O calor faz a água mudar de um estado físico para outro. Quando o gelo é aquecido, as moléculas de água se movem mais rápido e se distanciam. Assim, o gelo derrete e se torna líquido. Quando a água em estado líquido é aquecida, as moléculas se aceleram ainda mais. As que se encontram na superfície começam a se agitar e a se dispersar pelo ar. Desse modo, o líquido evapora, ou seja, torna-se vapor.

O reverso desse processo também acontece. Temperaturas frias fazem as moléculas mover-se mais devagar; dessa forma, o vapor volta a ser líquido. Temperaturas muito frias transformam o líquido em gelo.

Ebulição e solidificação

A ebulição, ou fervura, acontece quando há formação de bolhas de vapor em um líquido. Conforme a água ferve, as bolhas de vapor sobem para a superfície e escapam para o ar. Na maioria dos lugares da Terra, a água doce ferve ao chegar aos 100°C. Quando atinge essa temperatura, a água se torna incapaz de ficar mais quente do que já está. Qualquer calor a mais só vai fazer mais água evaporar.

A solidificação é a transformação da água do estado líquido para o estado sólido. A água doce congela a 0°C. Em estado sólido, a água é mais leve do que em estado líquido. É por isso que o gelo flutua e se acumula na superfície dos lagos, e não no fundo. A água também se expande quando congela. Isso explica por que os encanamentos de água podem estourar em noites muito frias, nas regiões em que o frio faz a água congelar. Conforme se transforma em gelo, a água se dilata e força as paredes dos canos.

O ciclo da água

A água está sempre mudando de lugar. Da superfície da Terra ela vai para a atmosfera, e depois retorna à superfície. Esse deslocamento é chamado ciclo da água, ou ciclo hidrológico.

O Sol, o ar e a gravidade trabalham juntos para criar o ciclo da água. O calor do Sol faz evaporar a água da superfície dos lagos, dos rios, dos oceanos e das plantas. O vapor vai para a atmosfera. Ao encontrar o ar frio, bem acima do solo, o vapor se transforma em gotículas de água, as quais, reunidas em grandes grupos, formam as nuvens. A gravidade puxa essas gotas de volta à Terra em forma de chuva. Esta, por sua vez, cai em oceanos, lagos e rios ou se infiltra no solo.

Tratamento e abastecimento de água

Algumas pessoas obtêm a água que usam direto de rios ou de poços. Na maioria das cidades, porém, existem sistemas que levam a água até residências e estabelecimentos comerciais. Esses sistemas também fornecem a água usada na irrigação de lavouras, nas atividades industriais e na remoção de dejetos. Sistemas de abastecimento de água normalmente coletam, purificam, armazenam e distribuem a água. Eles consistem em uma estação de bombeamento e em um sistema de tratamento da água. Algumas cidades obtêm água bombeando-a de rios, lagos ou lagoas; outras a bombeiam de poços. O sistema de tratamento remove todas as impurezas da água, que em seguida é distribuída para toda a cidade por meio de canos subterrâneos.

Muitas pessoas não vivem perto de lagos nem de outras fontes de água doce. Talvez morem perto de algum mar ou oceano, porém nesses casos a água é cheia de sal. Na verdade, ela contém tanto sal, ou cloreto de sódio, que não pode ser consumida pelos humanos. Porém o cloreto de sódio pode ser removido através de um processo chamado dessalinização. A água dessalinizada pode ser usada por humanos para beber, para irrigar plantações e para outras finalidades. A dessalinização é muito cara, portanto só é utilizada em lugares onde a água doce não pode ser facilmente encontrada. A água dessalinizada é a principal fonte de água potável em muitas áreas do mundo.

Translate this page

Choose a language from the menu above to view a computer-translated version of this page. Please note: Text within images is not translated, some features may not work properly after translation, and the translation may not accurately convey the intended meaning. Britannica does not review the converted text.

After translating an article, all tools except font up/font down will be disabled. To re-enable the tools or to convert back to English, click "view original" on the Google Translate toolbar.