Um método muito usual de considerar a História é dividi-la em períodos, épocas ou eras, para fazer o seu estudo. O primeiro dos períodos da História (isto é, depois da Pré-História) é a Antiguidade, ou Idade Antiga, que vai da invenção da escrita (evento que, segundo os historiadores, ocorreu entre 4000 a.C. e 3500 a.C.) até 476 d.C. O acontecimento que marca o final da Antiguidade é o fim do Império Romano do Ocidente.

Primeiras civilizações

Na região que conhecemos atualmente como Oriente Médio, surgiram as primeiras civilizações com estrutura política e social bem mais complexa do que uma única cidade. Entre elas, podem-se destacar as que se desenvolveram na Mesopotâmia (na área dos modernos estados do Iraque e do Irã), na Anatólia (onde fica a atual Turquia) e no antigo Egito.

Outros povos importantes do período foram os persas, os primeiros a conquistar um grande império; os hebreus, ou judeus, que criaram o judaísmo, a primeira civilização duradoura baseada em uma religião monoteísta (que acredita em um deus só); e os fenícios, que dominavam o comércio e a navegação no Mediterrâneo. Na região da Ásia, floresciam importantes civilizações na China e na Índia. E, na América, destacavam-se os maias e os olmecas, entre outros povos.

A Antiguidade foi, também, o período da história em que se desenvolveram grandes religiões, como o judaísmo, o cristianismo, o confucionismo e o budismo.

Antiguidade clássica

Os gregos e os romanos são os dois povos que marcaram a época chamada Antiguidade clássica. Na Grécia antiga surgiram vários conceitos que influenciam a vida ocidental até nossos dias, entre eles a ideia de democracia. E a Roma antiga conquistou um império que se espalhou por quase toda a Europa, difundindo sua língua, sua cultura e seus costumes para todo o mundo ocidental conhecido na época. A língua falada pela imensa maioria dos brasileiros é o português, que evoluiu a partir da língua dos antigos romanos, o latim.

Fim de uma era

O poder romano foi declinando, e o império foi dividido em dois: o Império Romano do Ocidente e o Império Romano do Oriente (depois chamado de Império Bizantino). As terras do império ocidental foram sendo crescentemente invadidas por povos do leste e do nordeste da Europa, no processo conhecido como invasões dos bárbaros. Em 476, a própria cidade de Roma caiu definitivamente em mãos de um desses povos, os hérulos, marcando o fim do Império Romano do Ocidente — e também do período histórico conhecido como Antiguidade.

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