O Canal do Panamá, que liga os oceanos Atlântico e Pacífico, atravessa uma estreita faixa de terra no Panamá, um país da América Central. Antes de sua construção, navios que viajavam entre as costas leste e oeste da América do Norte tinham de contornar toda a América do Sul. O canal encurtou a viagem em cerca de 14.800 quilômetros.

Com 82 quilômetros de extensão, o Canal do Panamá liga duas cidades portuárias do Panamá. Uma é Colón, que fica no mar do Caribe (ou das Antilhas), um braço do oceano Atlântico. A outra é Balboa, no oceano Pacífico. O canal corta o lago Gatún e o lago Miraflores, que é bem menor.

Eclusas

O canal se distribui por diferentes altitudes acima do nível do mar. As eclusas (obra de engenharia hidráulica que permite que barcos subam ou desçam os rios ou mares em locais onde há desníveis) tem a função de erguer e abaixar os navios para que estes passem de um nível de água para outro. O canal tem três séries de eclusas. Mais de 14 mil navios passam pelo canal a cada ano.

História

O Canal do Panamá foi construído no início do século XX. Em 1903, o Panamá deu aos Estados Unidos o direito de construir um canal no país, assim como o controle de uma faixa de terra, chamada Zona do Canal. Foi uma obra enorme e, em certas fases, chegou a empregar mais de 40 mil pessoas. Após uma década de construção, o canal foi aberto para os navios em 15 de agosto de 1914.

Embora atravesse o Panamá, o canal ficou sob controle dos Estados Unidos pela maior parte do século XX. Isso gerou vários problemas entre os dois países. Em 31 de dezembro de 1999, os Estados Unidos enfim entregaram o controle do canal e da Zona do Canal para o Panamá.

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