O conquistador espanhol Fernão Cortés venceu o grande Império Asteca em 1521. Essa vitória foi o início de trezentos anos de dominação espanhola no México.

Fernão Cortés, ou Cortez (conhecido em espanhol como Hernán ou Hernando Cortés) nasceu em 1485, em Medellín, na Espanha. Aos 19 anos foi de navio até a ilha de Hispaniola, nas Antilhas, na América Central. Ali, trabalhou na agricultura e como notário. Em 1511 ajudou Diego Velásquez a conquistar Cuba. Fernão Cortés se tornou prefeito de Santiago, a capital de Cuba naquele tempo.

Em 1518, Velásquez pediu que Cortés fundasse uma colônia no México. Enquanto explorava a costa, Fernão ficou sabendo da existência do Império Asteca. Ele queimou seus navios para que os homens que o acompanhavam não pudessem voltar atrás.

Depois de derrotar o povo tlaxcalteca em uma batalha, Cortés fez deles seus aliados. Os tlaxcaltecas e outras tribos não gostavam das exigências astecas por sacrifícios e riquezas. Em 8 de novembro de 1519, Cortés entrou na capital asteca de Tenochtitlán (atual Cidade do México). O imperador asteca Montezuma II o recebeu muito bem, porque achou que se tratava de um deus de uma lenda asteca. Fernão Cortés logo dominou os astecas.

Enquanto isso, Velásquez (que virou um adversário de Cortés) mandou forças espanholas para lutar contra Cortés, que as derrotou. Porém, enquanto Cortés lutava, os astecas reuniram suas forças. Cortés então se juntou novamente aos tlaxcaltecas e tomou Tenochtitlán definitivamente em 13 de agosto de 1521. A conquista espanhola também foi facilitada por doenças como varíola e sarampo, que dizimaram os astecas. Esse foi o fim do Império Asteca.

O rei da Espanha, Carlos V, deu um título de nobreza para Cortés. Ele passou a década de 1530 no México e explorou a região do atual estado mexicano da Baja Califórnia entre 1534 e 1535. Em 1540, voltou para a Espanha, onde morreu em 2 de dezembro de 1547.

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