Por volta de 500 a.C., a Pérsia controlava um grande império cujo centro estava onde é o atual Irã. Os persas haviam conquistado várias cidades da Grécia antiga, chamadas cidades-estado, que ficavam ao longo do leste do mar Mediterrâneo. Por volta de 499 a.C., essas cidades-estado se rebelaram contra seus governantes persas. Essa revolta deu início às Guerras Greco-Pérsicas, uma longa série de batalhas entre os gregos e os persas que se estendeu por cerca de cinquenta anos.

Durante a rebelião, Atenas enviou vinte navios para ajudar os rebeldes gregos. Atenas era uma poderosa cidade-estado no território continental grego. Apesar da ajuda dos atenienses, no entanto, os rebeldes perderam para os persas.

Os persas prometeram vingança contra os atenienses por terem ajudado os rebeldes. Em 490 a.C., um exército persa invadiu o território continental grego. Os atenienses enfrentaram os persas na batalha da planície de Maratona, a cerca de 40 quilômetros de Atenas. Embora fossem minoria, os soldados atenienses infligiram uma dura derrota aos persas.

Dez anos mais tarde, os persas voltaram. Dessa vez, o exército e a marinha deles eram grandes e poderosos. Várias batalhas foram travadas. Finalmente, em 480 a.C., os gregos derrotaram os persas em uma grande batalha marítima em Salamina, que é uma estreita extensão de água que fica poucos quilômetros a oeste de Atenas. No ano seguinte, os gregos tiveram outra vitória.

Batalhas menores foram travadas nos trinta anos seguintes, mas os persas nunca mais conseguiram dominar cidades gregas. Em 449 a.C., os gregos e os persas selaram um acordo de paz decisivo.

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