As Virgens são um grupo de cerca de noventa pequenas ilhas a leste de Porto Rico, na parte leste do mar do Caribe, na América Central. Elas integram a área conhecida como Antilhas. Parte do grupo é colônia da Grã-Bretanha e o resto é território dos Estados Unidos. Todas as ilhas atraem muitos visitantes em razão das suas belas praias e da água quente.

Geografia

As Ilhas Virgens Americanas são compostas por três ilhas maiores e 60 menores e cobrem uma área total de 455 km2. As três principais ilhas americanas são Saint Croix, Saint Thomas e Saint John. Saint Croix é a maior delas. A capital, Charlotte Amalie, fica em Saint Thomas, a segunda maior ilha.

Todo o arquipélago das Virgens se constitui de picos de montanhas que sobem a partir da base submersa. A maioria das ilhas sobe até apenas pouco mais de 100 metros acima do nível do mar, mas alguns picos ficam bem acima de 366 metros.

O clima é muito agradável durante o ano inteiro. A temperatura quase nunca se eleva acima de 32°C ou cai abaixo de 21°C e a umidade é baixa. Vez por outra furacões atingem as ilhas. A água doce natural é escassa.

Fauna e flora

Há nas ilhas uma profusão de frutas tropicais, entre elas a manga, o coco e a fruta-pão. O cacau e as orquídeas crescem nas colinas. Nas planícies há cactos, acácias, gramíneas e cana-de-açúcar. As ilhas abrigam muitos pássaros, lagartos, rãs e caça pequena, como o veado. O agulhão-bandeira, o tarpão, o marlim e vários outros tipos de peixes vivem nas águas próximas às costas. Os corais de recife sustentam muitos tipos de peixe, além de tartarugas marinhas, lagostas e caranguejos. Uma grande área da ilha de Saint John é protegida com o nome de Parque Nacional das Ilhas Virgens. E o Monumento Nacional do Recife de Coral das Ilhas Virgens protege parte do recife ao largo de Saint John.

População

Mais de 75 por cento da população descende de africanos que no passado foram levados para as ilhas como escravos. O restante da população é branca, hispânica e asiática.

A língua tradicional das ilhas é o inglês, frequentemente falado num dialeto, ou versão, chamado calipso. Ouve-se um pouco de francês em Saint Thomas. Em Saint Croix, onde muitos porto-riquenhos se estabeleceram, fala-se um pouco de espanhol.

A maior parte da população das Ilhas Virgens Americanas é protestante; o maior grupo é o batista. Há também um grupo significativo de católico. A sinagoga considerada a segunda mais antiga da América fica em Saint Thomas.

Economia

As ilhas dependem do turismo para a maior parte da sua renda. A maioria dos empregos relaciona-se a essa atividade. As ilhas americanas têm uma refinaria de petróleo e uma pequena quantidade de fábricas que produzem relógios, tecidos e equipamentos eletrônicos.

História

O povo aruaque e depois o caraíba viveram nas ilhas há séculos. Em 1493, Cristóvão Colombo e sua tripulação tornaram-se os primeiros europeus a atingi-las. Não permaneceram ali nem estabeleceram um povoamento. Contudo, em 1555 a Espanha mandou uma frota para tomar posse das ilhas. Em 1596, a maioria das populações nativas tinha sido morta ou fugira.

Outros europeus também se interessaram pelas ilhas. No século XVII elas foram divididas em dois grupos, um deles controlado pela Grã-Bretanha e o outro pela Dinamarca. Durante muitos anos, os dois países usaram o trabalho escravo para cultivar cana-de-açúcar nas ilhas.

Nas ilhas dinamarquesas, revoltas de escravos ocorridas no início do século XIX prejudicaram a economia. Em 1848, a escravidão foi abolida e a produção de cana-de-açúcar decaiu. Os Estados Unidos compraram o território dos dinamarqueses em 1917. A população das Ilhas Virgens Americanas é de 103.000 habitantes (estimativa de 2016).

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