Gana foi um poderoso império comercial na África ocidental. O império foi muito ativo entre os séculos VIII e XIII. Parte de suas terras está atualmente na Mauritânia e parte, em Mali. Ele não estava ligado ao país atualmente chamado República de Gana.

Gana foi fundada pelo povo soninquê. Ao norte viviam os povos berbere e árabe que tinham sal e queriam ouro. Ao sul viviam tribos africanas que tinham ouro em suas terras e queriam sal. Os soninquês intermediaram o comércio entre os dois grupos. No século IX, os soninquês tinham se tornado altamente organizados. Conquistaram outras tribos para formar um império poderoso. Chamaram-no império Wagadu, mas outros povos o chamaram Gana porque “gana” era o título do rei.

Várias vezes em sua história, o Império de Gana mudou de capital. A última foi Kumbi, que se localizava a cerca de 320 quilômetros ao norte da moderna Bamako, em Mali. No auge, antes de 1240, Kumbi era a maior cidade da África Ocidental, com mais de 15 mil habitantes.

Em 1076, um grupo muçulmano do noroeste da África chamado almorávidas assumiu o controle de Kumbi. Os almorávidas governaram apenas por um curto período, mas causaram um prejuízo permanente ao império. Eles interromperam as rotas comerciais e destruíram lavouras com seus rebanhos de animais de pastagem.

Em 1203, os vários grupos que viviam sob o domínio de Gana começaram a se separar. Um deles, os sussus, ocuparam Kumbi. Em 1240, um chefe chamado Sundiata destruiu a cidade. Sundiata incorporou então o que sobrara do Império de Gana ao novo Império do Mali.

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