Como muitos outros exploradores europeus, Jacques Cartier viajou para a América do Norte em busca de ouro, de especiarias e de uma rota mais curta para a Ásia. Em vez disso, descobriu o rio São Lourenço, que se tornou o principal acesso ao interior do Canadá.

Jacques Cartier nasceu em 1491, na Bretanha (província da França). Por volta de 1534, o rei de seu país o encarregou de chefiar uma expedição à América do Norte.

Na primavera de 1534, Cartier atravessou o Atlântico, chegando a terras que hoje fazem parte do Canadá. Explorou a região do golfo de São Lourenço, onde fez contato com tribos indígenas. Quando voltou à França, levou consigo dois nativos da América do Norte.

Em maio de 1535, Cartier realizou uma segunda viagem. Dessa vez explorou o rio São Lourenço, tendo como guias os índios que levara à Europa. Navegou 420 quilômetros rio acima, até a aldeia indígena de Stadacona. A moderna cidade de Quebec fica nas proximidades desse local.

Cartier e seus homens foram dos primeiros europeus a passar o inverno em território hoje pertencente ao Canadá. A intensidade do frio os surpreendeu. Alguns deles morreram. No retorno à França, Cartier contou muitas histórias sobre os tesouros que, segundo os indígenas, existiam no interior do território.

Em 1541 Cartier atravessou novamente o Atlântico. Nessa exploração, pensou ter encontrado ouro e diamantes. No ano seguinte, de volta à França, ficou sabendo que os minerais recolhidos não tinham valor. Após a terceira viagem, Cartier não retornou à América do Norte. Morreu em 1° de setembro de 1557, nas proximidades de Saint-Malo, cidade em que nascera.

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