Leif Eriksson foi provavelmente o primeiro europeu a chegar à América do Norte. Ele era um viking. Os vikings foram um povo guerreiro do norte da Europa que empreendeu longas viagens por mar durante a Idade Média.

Leif nasceu na ilha da Islândia, antes do ano 1000 da era cristã. Ele cresceu nas imediações da Groenlândia, onde seu pai, Eric, o Vermelho, tinha fundado uma colônia.

Há duas versões diferentes para a viagem de Leif à América do Norte. Uma delas diz que ele se perdeu durante uma missão para levar a religião cristã à Groenlândia. Ele teria aportado em uma praia desconhecida, que chamou de Vinland (Terra das Vinhas), por ter visto vinhedos ali. Essa região é provavelmente onde fica a atual província canadense da Nova Escócia.

Já a segunda versão diz que outro viking tinha visto aquela praia primeiro e contado a Leif sobre ela. Por volta de 1000 a.C., Leif viajou até lá com um grupo de exploradores. Eles aportaram em Vinland e em outros lugares. Um desses lugares, batizado de Helluland, provavelmente corresponde à atual província canadense do Labrador. Outro ponto, que recebeu o nome de Markland, possivelmente equivale à ilha da Terra Nova, também no Canadá. Muitos estudiosos acreditam que esta segunda versão esteja mais perto da verdade.

Leif retornou à Groenlândia depois de sua famosa viagem. Mais tarde, outros vikings foram para a América do Norte e lá estabeleceram colônias. Cientistas encontraram indícios de um povoado viking na ilha da Terra Nova. Essas colônias, porém, não duraram muito. Desapareceram bem antes que os próximos europeus chegassem ao continente, no fim do século XV, liderados por Cristóvão Colombo.

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