Madagascar é um país formado por uma grande ilha que se localiza ao largo da costa sudeste da África. Essa ilha é a quinta maior do mundo, sendo superada apenas pela Austrália, pela Groenlândia, pela Nova Guiné e por Bornéu. Madagascar é conhecida como “Grande Ilha Vermelha” por causa de seu rico solo avermelhado. Sua capital é Antananarivo. O país tem 21.307.000 habitantes (estimativa de 2011) e sua área é de 587.041 km2.

Geografia

Madagascar fica na parte ocidental do oceano Índico. O canal de Moçambique separa a ilha da costa africana.

A parte central de Madagascar é um platô, um terreno alto e plano. Montanhas se erguem acima do platô em alguns lugares. O pico de Maromokotro, no norte, é o ponto mais alto da ilha. Ele alcança 2.876 metros de altura. Uma estreita planície percorre a costa leste. Platôs e planícies baixos cobrem o oeste. Os rios são pouco extensos e rápidos no leste e mais compridos no oeste.

O clima é variado. A costa leste tem um clima tropical quente e úmido. O planalto central é mais frio. A região sudoeste é seca.

Flora e fauna

Os campos cobrem grande parte da ilha. Há algumas florestas tropicais e os mangues resistem nas costas da ilha. Centenas de diferentes tipos de orquídeas e árvores baobab também crescem em Madagascar.

O país tem muitos animais que não vivem quase em nenhum outro lugar no mundo. Dois exemplos são os lêmures e os fossas (ou fosas). Os lêmures são animais parecidos com macacos que vivem nas árvores. Os fossas são mamíferos semelhantes a gatos que caçam aves e lêmures. Muitas espécies de borboletas, além de camaleões e crocodilos, também vivem no país.

População

O povo de Madagascar é conhecido como malgaxe. Os malgaxes são parentes mais próximos dos indonésios do que dos africanos, embora o país fique mais perto da costa continental africana do que da Indonésia. Os malgaxes dividem-se em vinte grupos. Os merinas formam o maior deles. O país também tem pequenos grupos de migrantes do continente africano, da Ásia, da França e das vizinhas ilhas de Comores.

Muitas pessoas de Madagascar falam duas línguas, o malgaxe e o francês. Cerca de metade da população é cristã e a maioria das outras pessoas segue as religiões malgaxes tradicionais. Apenas 25 por cento da população vive nas regiões urbanas. Quase todas as principais cidades e vilas ficam no leste.

Economia

Madagascar é um país pobre. A maior parte do povo vive da agricultura e da criação de bovinos da raça zebu. A principal cultura é o arroz. Os fazendeiros cultivam baunilha e cravos-da-índia para exportação. Madagascar também produz café, açúcar e camarão.

Pequenas indústrias fabricam tecidos, roupas, cimento, sabão, cerveja e cigarros. Há minas de onde se extraem cromita, grafite, ouro e pedras preciosas.

História

Os primeiros habitantes chegaram a Madagascar vindos da Indonésia, mais de mil anos atrás. Comerciantes árabes chegaram à ilha antes do ano 1000. Os portugueses visitaram Madagascar em 1500. Os franceses estabeleceram postos comerciais no século XVII.

O reino de Merina, dos malgaxes, conquistou grande parte da ilha no início do século XIX. Os franceses derrotaram Merina em 1895 e transformaram a ilha em colônia francesa. A independência e a identidade como República Malgaxe vieram em 1960.

Na década de 1970, o exército do país assumiu o poder. O nome do país passou a ser Madagascar em 1975. Em 1992, a república teve eleições livres pela primeira vez em dezessete anos. O novo governo trabalhou para melhorar a economia.

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