Marco Polo foi um mercador italiano da Idade Média que passou muitos anos na China e narrou suas experiências em um livro que ficou famoso. Sua obra ajudou os europeus a tomar conhecimento dos povos e das mercadorias da Ásia, um mundo que era distante e desconhecido.

Marco Polo nasceu por volta de 1254, provavelmente em Veneza. Seu pai e seu tio eram mercadores que viajavam para muitas terras distantes. Em 1271, eles levaram o jovem Marco para a Ásia. Os três navegaram pelo mar Mediterrâneo até a região em que hoje fica Israel. De lá, atravessaram por terra a Turquia, a Pérsia (atual Irã) e o Afeganistão. Na Ásia central, percorreram uma trilha chamada Rota da Seda, pela qual eram trazidos tecidos finos de seda da China.

Em 1275, os três venezianos chegaram a Shangdu, na Mongólia, a residência de verão de Kublai Khan, o imperador mongol da China. Marco Polo trabalhou para o imperador por cerca de dezessete anos. As tarefas das quais foi encarregado o levaram até o sudoeste da China e, provavelmente, até a Birmânia (atual Mianmar).

Na viagem de retorno a Veneza, Marco Polo, seu pai e seu tio levaram catorze dos navios de Kublai Khan. Eles zarparam do leste da China em direção à costa da Pérsia. Em seguida, atravessaram a Pérsia e a Turquia por terra. Chegaram a Veneza, finalmente, em 1295, e todos ficaram espantados ao vê-los com vida depois de tantos anos.

Marco Polo não demorou a voltar ao mar. No entanto, forças da cidade mercantil de Gênova, que era rival de Veneza, capturaram seu navio e o aprisionaram. Na prisão, Marco Polo conheceu um escritor que o ajudou a narrar suas viagens em um livro. Foi libertado em 1299 e retornou a Veneza, onde morreu em 8 de janeiro de 1324.

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