O imperador Meiji reinou sobre o Japão de 1867 a 1912. Quando seu reinado começou, o Japão era um país simples que se mantinha isolado de outros países; quando terminou, o país era uma potência mundial moderna.

Meiji nasceu no dia 3 de novembro de 1852, em Quioto, no Japão. Seu nome original era Sachi No Miya, e ele era filho do imperador Komei. Quando criança, era conhecido pelo nome de Mutsuhito. Na cerimônia de sua coroação, em 1868, ele assumiu o nome de Meiji, que significa “governo iluminado”.

Na época em que Meiji se tornou imperador, seu país estava passando por grandes transformações. Em 1854, o Japão tinha aberto suas fronteiras para o resto do mundo pela primeira vez em 250 anos. Muitos líderes e cidadãos começavam a clamar por mudanças.

No início do reinado de Meiji, os xóguns japoneses (poderosos chefes militares) perderam poder. Eles tinham dominado o país durante séculos, mas, com a chegada de Meiji, o governo passou a ser chefiado pelo imperador.

Meiji aprovou muitas outras mudanças ao longo de seu reinado. Ele forçou poderosos donos de terra a entregar terras aos camponeses. Além disso, ordenou a criação de um novo sistema de ensino e instaurou um sistema de governo moderno. Uma nova constituição entrou em vigor em 1889. A Dieta (assembleia nacional) japonesa reuniu-se pela primeira vez em 1890.

Meiji também impulsionou a substituição dos guerreiros tradicionais japoneses, os samurais, por um exército e uma marinha modernos. Durante seu reinado, o Japão venceu as guerras contra a China (a Guerra Sino-Japonesa entre 1894 e 1895) e a Rússia (a Guerra Russo-Japonesa entre 1904 e 1905).

Diferentemente de imperadores anteriores, Meiji permitia que o povo comum o visse; além disso, vestia roupas ocidentais. Ele morreu no dia 30 de julho de 1912, em Tóquio, no Japão.

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