Mercúrio é um dos oito planetas do Sistema Solar. É o planeta mais próximo do Sol; fica aproximadamente a 58 milhões de quilômetros de distância dele, em média. Mercúrio gira ao redor do Sol a uma velocidade maior que a de qualquer outro planeta.

Características físicas

Mercúrio é o menor planeta do Sistema Solar. Tem menos do que a metade do tamanho da Terra. O diâmetro de Mercúrio — isto é, a distância entre dois pontos opostos de sua borda passando pelo seu centro — é de cerca de 4.900 quilômetros. É um planeta sólido e rochoso. Mercúrio é muito pesado para seu tamanho, porque tem um núcleo (centro) grande, composto de ferro.

A paisagem de Mercúrio inclui planícies e longos penhascos íngremes. Sua superfície tem áreas muito suaves e outras marcadas por buracos enormes, as chamadas crateras. As crateras são formadas quando pedaços de rocha ou metal conhecidos como meteoritos atingem uma superfície.

Uma fina atmosfera, ou camada de gases, circunda Mercúrio. Ela não mantém o calor muito bem. Mercúrio tem temperaturas diurnas que chegam a 400°C. Contudo, essas temperaturas caem a -173°C após o anoitecer.

Translação e rotação

Como todos os planetas, Mercúrio tem dois tipos de movimento: translação e rotação. Mercúrio orbita o Sol muito rapidamente. Seu movimento de translação é de cerca de 48 quilômetros por segundo. Ele completa uma volta ao redor do Sol a cada 88 dias da Terra. Em outras palavras, um ano em Mercúrio tem 88 dias terrestres.

Por outro lado, Mercúrio faz o movimento de rotação muito lentamente: o planeta leva cerca de 59 dias da Terra para dar uma volta ao redor de seu eixo.

Essa combinação de translação rápida e rotação lenta leva a uma situação incomum. Um dia em Mercúrio — o tempo para o Sol nascer, se pôr e então nascer novamente — dura cerca de 176 dias da Terra. Então, em Mercúrio, um “dia” é mais longo que um “ano”.

Observação e exploração

Mercúrio está tão perto do Sol que é difícil vê-lo bem da Terra. A maior parte das informações que temos de Mercúrio foi colhida pela Mariner 10, a primeira espaçonave a visitar o planeta. A nave americana, não tripulada, voou sobre o planeta na década de 1970. Em 2004, os Estados Unidos lançaram para Mercúrio uma segunda espaçonave não tripulada, chamada Messenger.

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