Durante séculos, os exploradores procuraram uma rota que conduzisse do oceano Atlântico ao oceano Pacífico pelas águas que banham o arquipélago ártico do norte do Canadá. Chamaram essa rota de Passagem do Noroeste. Eles sabiam que, ao descobrir esse caminho, o comércio de muitas nações cresceria. O explorador norueguês Roald Amundsen foi o primeiro a completar essa viagem por mar, em 1906.

A Passagem do Noroeste localiza-se a cerca de 800 quilômetros ao norte do círculo polar Ártico e a menos de 1.900 quilômetros do polo Norte. Ela se situa no norte do Canadá, sendo formada por uma série de canais que passam por entre as ilhas do Ártico. A rota se estende por 1.450 quilômetros de leste a oeste, desde o norte da ilha de Baffin (no Canadá) até a costa oeste do mar de Beaufort, no norte do Alasca (nos Estados Unidos).

A navegação pela Passagem do Noroeste pode ser perigosa, especialmente devido à presença de milhares de imensos icebergs. Muitos exploradores famosos, como John Cabot, Jacques Cartier, Francis Drake e o capitão James Cook, tentaram achar essa passagem sem sucesso. Em 1845, John Franklin e 128 homens desapareceram durante a viagem. Ao procurar Franklin, Robert McClure navegou pela passagem, onde ficou preso no gelo durante dois invernos. McClure e seus homens acabaram abandonando o navio e viajaram por terra para encontrar outro navio, que estava a leste. Assim, completaram a primeira travessia da Passagem do Noroeste em 1854, apesar de ter sido com mais de um navio e em parte a pé. A Passagem do Noroeste só foi inteiramente conquistada por mar com a viagem de Amundsen, de 1903 a 1906.

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