Unicef é uma palavra formada com letras das palavras United Nations Children’s Fund (nome inglês do Fundo das Nações Unidas para a Infância). É um programa especial, ou uma agência, da Organização das Nações Unidas (ONU) voltado para ajudar os países a melhorar a saúde, a alimentação, a educação e o bem-estar geral das crianças.

O Unicef foi criado em 1946 para ajudar as crianças órfãs dos países arrasados pela Segunda Guerra Mundial. Após 1950, voltou seus esforços para programas gerais destinados à melhoria do bem-estar infantil, em especial nos países menos desenvolvidos. A missão da organização foi ampliada em 1953, de modo a atender às necessidades de crianças do mundo todo, não apenas os órfãos da grande guerra precedente. Em 1965, recebeu o Prêmio Nobel da Paz. Sua sede fica em Nova York, nos Estados Unidos.

Grande parte de seus esforços está concentrado em áreas em que gastos relativamente pequenos podem ter impacto significativo na vida de crianças sem recursos. É o caso da prevenção e do tratamento de doenças. Para manter sua estratégia, apoia programas de imunização contra doenças infantis e de prevenção à disseminação do vírus HIV e da doença chamada aids; também oferece recursos para serviços de saúde, escolas e outros serviços ligados ao bem-estar infantil.

Desde 1996 os programas do Unicef seguem as diretrizes da Convenção dos Direitos da Criança (1989), que reafirma o direito de todas as crianças de “usufruir do mais alto padrão possível de saúde e de instalações para o tratamento de doenças e recuperação da saúde”. As atividades do Unicef são financiadas pelos governos de todos os países e por contribuições particulares.

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