O Universo é tudo o que existe, como os corpos, os objetos e a energia presentes no tempo e no espaço. A Terra, o Sol e o resto do Sistema Solar são apenas uma pequenina parte do Universo. O tamanho do Universo é algo muito difícil de imaginar. Ele é tão grande que a luz de astros distantes precisa viajar bilhões de anos até chegar à Terra.

O Universo também é conhecido como cosmos. A cosmologia é um ramo da astronomia que estuda o Universo como um todo.

A Via Láctea e outras galáxias

O Sol faz parte de um conjunto de estrelas que forma uma galáxia chamada Via Láctea. Uma galáxia é um grande sistema de estrelas, gás e poeira. Até o início do século XX, não se sabia ao certo da existência de outras galáxias além da Via Láctea. Com o uso de potentes telescópios, os cientistas hoje calculam que o Universo tenha bilhões de galáxias.

Só a Via Láctea contém 100 bilhões de estrelas. Algumas galáxias são maiores, outras bem menores. Mas mesmo as pequenas possuem centenas de milhões de estrelas. As galáxias têm formatos diversos. Há aquelas, por exemplo, que têm forma de espiral, lembrando um rodamoinho.

O Universo em expansão

A maioria dos cientistas acredita que o Universo surgiu de repente, num fenômeno chamado big bang. Eles calculam que isso aconteceu entre 10 bilhões e 15 bilhões de anos atrás. Naquela época, o Universo se encontraria num estado muito compacto e quente. Desde então, ele estaria em constante expansão e esfriamento. Para alguns cientistas, o Universo pode parar de se expandir e começar a se contrair. A maioria, no entanto, acredita que ele continuará a se expandir para sempre.

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