O açúcar é o adoçante mais usado em todo o mundo. Graças a ele, balas, doces e refrigerantes têm sabor agradável. O tipo de açúcar mais conhecido e consumido é a sacarose.

A sacarose existe na maioria das plantas. As mais ricas nessa substância são a cana-de-açúcar e a beterraba-açucareira. A maior parte do açúcar consumido no mundo vem delas. A cana-de-açúcar é uma gramínea (parente da grama comum) de tamanho gigante. Brasil, Índia e China são os maiores produtores mundiais de cana-de-açúcar. A beterraba-açucareira é uma variedade de beterraba. A sacarose fica armazenada em suas raízes brancas. França e Alemanha, entre outros países, produzem açúcar a partir da beterraba.

O açúcar é fabricado com o suco, ou caldo, desses vegetais. O caldo é fervido até engrossar. Nesse ponto, começam a se formar os cristais do açúcar, que são então retirados. O líquido restante é conhecido como melaço. Os cristais de açúcar passam por vários processos, como refino e branqueamento, até serem considerados próprios para o consumo. O produto é então embalado para ser vendido.

Pequenas diferenças no processo de produção dão origem a diferentes tipos de açúcar. A presença de um pouco de melaço, por exemplo, dá origem ao açúcar mascavo.

Os médicos recomendam o consumo moderado de açúcar. Quando ingerido em excesso, ele pode causar hiperatividade (agitação), aumento de peso e cárie dentária. As pessoas que sofrem de diabete não podem consumir açúcar.

Adoçantes artificiais são usados como substituto do açúcar, principalmente por quem quer emagrecer. Segundo especialistas, alguns desses produtos podem causar problemas de saúde.

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