A alface (nome científico Lactuca sativa) é a verdura mais conhecida e plantada do mundo. Ela pertence a um grande grupo de plantas ao qual pertencem espécies variadas como a margarida e o dente-de-leão.

A alface desenvolve-se melhor em climas amenos, pois as altas temperaturas podem impedir seu crescimento pleno e tornar as folhas amargas. Ela precisa de bastante água, mas, se excessivamente regada, pode perder o viço.

Esta verdura tem raízes pouco profundas e folhas largas, que podem ser de diversos tipos, conforme a variedade. Por exemplo, a alface-repolhuda, ou alface-americana, tem folhas em forma de uma roseta fechada; já a alface-crespa tem um aglomerado de folhas crespas; e a alface-romana tem folhas lisas e compridas.

Quando a planta não é colhida e continua a crescer, produz um talo fino e comprido, com pequenas flores amarelas. Normalmente, a alface é colhida antes de dar flor e deve ser consumida logo. Mesmo na geladeira, ela não dura mais que alguns dias.

A alface é um alimento muito saudável, que contém fibras e vitaminas e, por ser composta de quase 95 por cento de água, tem baixos níveis de caloria e gordura. Esta verdura deixa as saladas e os sanduíches mais saborosos e crocantes. Seus talos podem ser cozidos e servem de ingrediente a muitos pratos asiáticos.

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