As algas são organismos, ou seres vivos, encontrados em todo o mundo. Elas são muito importantes porque geram boa parte do oxigênio da Terra, necessário para a respiração dos seres humanos e de outros animais. Algumas, como as algas marinhas, se parecem com plantas, mas na realidade as algas são organismos bem menos complexos. Algas não são plantas nem animais. Elas pertencem a um grupo de seres vivos chamados protistas.

Existem cerca de 27 mil espécies, ou tipos, de algas. Elas são mais comuns na água — ou seja, em oceanos, rios, lagos, riachos, lagoas e pântanos. Algumas espécies vivem no solo ou sobre folhas, madeira e pedras. Existem até algas que crescem sobre animais como tartarugas e ursos-polares.

As algas podem ser verdes, azuis, vermelhas ou marrons. Elas variam muito de tamanho. Algumas espécies são tão pequenas que só podem ser vistas ao microscópio. Já as algas conhecidas como kelp podem atingir 60 metros de comprimento.

As algas diferem das plantas sob vários aspectos. Elas não têm caules nem folhas, e suas raízes são diferentes das raízes das plantas. Além disso, não apresentam flores nem sementes. Assim como as plantas, porém, as algas produzem seu próprio alimento por meio de um processo chamado fotossíntese. A fotossíntese libera oxigênio no ar.

Além de produzir oxigênio, as algas são importantes por outros motivos. Animais aquáticos como baleias, focas, peixes, polvos e estrelas-do-mar dependem delas como alimento. As pessoas também comem alguns tipos de algas. Em muitas regiões do mundo, agricultores usam algas marinhas como fertilizante, para auxiliar no crescimento das plantações.

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