As plantas geram seu próprio alimento, com a ajuda do Sol. Os seres humanos e os outros animais não fazem isso. Eles precisam alimentar-se de plantas e de animais para manter-se vivos e se desenvolver. A nutrição é a ciência que estuda como os alimentos são utilizados pelo nosso organismo.

Calorias

A comida dá ao corpo a energia de que ele necessita para executar todas as suas funções, desde reparar células danificadas até dormir. A quantidade de energia que um alimento pode produzir é medida em calorias.

Nutrientes

Os alimentos também fornecem os nutrientes de que o organismo precisa para funcionar. Os nutrientes são: proteínas, carboidratos, gorduras, óleos, minerais, vitaminas e água.

As proteínas são necessárias para que os tecidos do organismo cresçam e se recomponham. Os carboidratos proporcionam ao corpo a maior parte da energia de que ele necessita. Os amidos e os açúcares são carboidratos.

O corpo usa as gorduras para conservar a temperatura e para envolver os órgãos, formando uma camada protetora em volta deles. As gorduras ajudam o organismo a utilizar determinadas vitaminas, mas também podem ser nocivas. Alguns tipos de gordura podem elevar o nível de colesterol. O colesterol é uma substância importante, mas, em excesso, começa a se acumular nas paredes dos vasos sanguíneos. Quando isso acontece, esses vasos se estreitam, dificultando ou até impedindo o fluxo do sangue. Se o sangue não consegue fluir, a pessoa pode ter um ataque cardíaco ou um acidente vascular cerebral (AVC).

Os minerais cumprem uma série de funções. O cálcio, por exemplo, faz parte da formação dos ossos e dos dentes e ajuda na coagulação sanguínea. O ferro é necessário para a formação dos glóbulos vermelhos do sangue e para transportar oxigênio dos pulmões às células. Entre outros minerais importantes na alimentação se encontram o iodo, o magnésio, o sódio, o potássio e o zinco.

O corpo também precisa de vitaminas. A vitamina C mantém as gengivas saudáveis e ajuda na absorção do ferro. A vitamina D coopera com o cálcio e o fósforo para fortalecer ossos e dentes. Outras vitaminas são a A, a E, a K e as do complexo B. Todas elas são muito importantes.

A água é fundamental em muitas reações químicas que ocorrem no organismo. Ela corresponde a cerca de 60 por cento do peso de uma pessoa adulta. Na realidade, todas as células precisam estar banhadas em água. A água também ajuda o organismo a livrar-se dos dejetos e a conservar sua temperatura.

Quantidades

Cada alimento contém um tipo de nutriente. Alguns alimentos são mais nutritivos, isto é, têm mais nutrientes que outros. Para mostrar a quantidade dos diferentes grupos de alimentos que uma pessoa deve consumir para se manter saudável, os cientistas criaram gráficos e imagens, como a pirâmide alimentar e o gráfico circular. A recomendação é de que as pessoas comam uma grande quantidade de cereais integrais (como arroz integral, pão de trigo integral ou flocos de aveia), hortaliças e frutas. Em segundo lugar está o consumo de carne vermelha, frango, ovos, peixe e laticínios. Por último, na parte mais estreita, ficam os doces.

É recomendável também evitar alimentos industrializados que contêm gordura nociva à saúde, como salgadinhos e biscoitos recheados. Outra medida importante é diminuir o uso do açúcar nas bebidas, como sucos, refrescos e chás.

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