O arenque é um peixe que constitui uma importante fonte de alimento para muitos países à beira dos oceanos Atlântico e Pacífico. Na Europa, em geral é consumido salgado, em conserva ou defumado. No Canadá e nos Estados Unidos, arenques jovens são enlatados e vendidos como sardinhas. No Brasil, nas áreas de colonização germânica, são comuns os rollmops: fatias de arenque em conserva enroladas em torno de um pedaço de pepino, de cebola ou de uma azeitona. Alguns tipos de arenque são utilizados na fabricação de óleo de peixe.

O nome arenque se refere tanto à espécie do Atlântico (Clupea harengus harengus) quanto à do Pacífico (Clupea harengus pallasii), sendo muitas vezes utilizado também para se referir a outros membros da família dos clupeídeos.

Arenques têm laterais prateadas cintilantes e dorso azul-escuro com tonalidade metálica. Suas escamas são grandes e fáceis de remover. Adultos medem entre 20 e 38 centímetros de comprimento.

Arenques geralmente se locomovem em grandes cardumes. Ao longo do caminho, vão se alimentando de plantas e animais minúsculos conhecidos como plâncton. Bacalhau, salmão, atum e outras espécies grandes se alimentam de arenques, que às vezes são usados como isca para pegar esses peixes. Tubarões, leões-marinhos e aves aquáticas também comem arenques.

No momento de colocar seus ovos, os arenques se aproximam da praia. Uma fêmea pode depositar até 40.000 ovos viscosos em algas ou rochas — parece um número grande, porém muitos deles são comidos por outras criaturas. Os ovos que conseguem sobreviver eclodem após cerca de duas semanas. Três ou quatro anos depois, os jovens já são capazes de se reproduzir. Arenques podem chegar a viver 20 anos, mas a maioria vive menos.

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