Principal alimento de metade da população mundial, o arroz é um cereal e pertence à família das gramíneas. Seu nome científico é Oryza sativa. O grão conhecido como arroz selvagem vem de uma planta diferente.

O arroz foi cultivado inicialmente na Índia há mais de 4 mil anos. Hoje, 90 por cento do arroz mundial é produzido na Ásia.

O cultivo se dá principalmente em arrozais subaquáticos. Um canteiro é cavado na lama e depois inundado com 5 a 10 centímetros de água, permanecendo assim durante a maior parte do período de cultura.

A planta do arroz chega a medir 1,20 metro de altura e tem várias hastes com folhas compridas e chatas. No final de cada haste há uma cabeça em forma de leque formada por flores verdes e amarelas que produzem os grãos do arroz.

Depois da colheita, o arroz precisa ser processado, ou beneficiado, para que se retirem as camadas externas dos grãos. Para se obter o arroz integral, retira-se apenas a primeira camada. Outras camadas são retiradas para a obtenção do arroz branco. O arroz integral é muito mais rico em nutrientes do que o branco.

O arroz é comido em sopas, como acompanhamento ou como prato principai, no caso dos risotos. No Brasil, o prato comum do dia a dia é o conhecido arroz com feijão. No leste da Ásia, as pessoas moem o arroz e, com a farinha obtida, fazem bolos e massas. No Japão, na China e na Índia são produzidas bebidas alcoólicas a partir do arroz — o saquê japonês é a mais famosa delas. As partes não comestíveis da planta podem ser usadas para fazer esteiras, roupas, cestas, fertilizantes, combustível e outros produtos.

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