A astronomia é uma das ciências mais antigas do mundo. Ela envolve o estudo e a observação de todos os astros, ou corpos celestes, situados fora da atmosfera terrestre, como o Sol, a Lua, os planetas, as estrelas, as galáxias e todas as outras matérias existentes no Universo. Os astrônomos são as pessoas que se dedicam à astronomia. Milhares de anos atrás já existiam astrônomos.

Elementos da astronomia

A maior parte dos astros do Universo se situa em galáxias. As galáxias são imensos grupos de estrelas, gás e poeira. Algumas chegam a ter trilhões de estrelas. As galáxias menores podem ter menos que 1 milhão delas.

O planeta Terra fica em uma galáxia chamada Via Láctea. Uma das estrelas dessa galáxia é o Sol. A Terra e outros planetas giram em torno dele. Ao redor dos planetas, giram satélites, ou luas. Corpos menores, chamados asteroides e cometas, também orbitam em torno do Sol. Todos esses astros compõem o Sistema Solar.

O estudo da astronomia

Os astrônomos estudam o Universo de maneiras diferentes. Alguns são profissionais, ou seja, a astronomia é o trabalho deles. Outros estudam os corpos celestes como hobby, porque gostam do assunto e têm curiosidade a respeito dele. Esses são os astrônomos amadores.

Alguns astrônomos trabalham em laboratórios, onde estudam amostras reais de corpos celestes que foram coletadas no espaço, como meteoritos, rochas lunares e partículas de poeira.

Muitos astrônomos observam astros distantes por meio de telescópios. Os telescópios variam de tamanho. Alguns são pequenos a ponto de poderem ser carregados na mão; outros são bem grandes e geralmente ficam dentro de construções chamadas observatórios. O telescópio espacial Hubble está em órbita em torno da Terra, como um observatório flutuante. O Hubble amplia e registra imagens de corpos celestes distantes, depois envia as informações a astrônomos na Terra. Naves espaciais, tripuladas ou não, também coletam dados sobre o Sol, a Lua e os outros planetas.

Câmeras fotográficas e outros instrumentos também são usados para registrar dados sobre astros distantes. As fotografias são registros visuais daquilo que os astrônomos observaram. Outros instrumentos ajudam a revelar astros difíceis de detectar no espaço cósmico. Esses instrumentos medem a luz e outras radiações emitidas por esses astros.

Alguns dos primeiros astrônomos

Há milhares de anos, não havia calendários nem relógios. As pessoas calculavam o tempo observando a posição do Sol e das estrelas. Essas pessoas foram os primeiros astrônomos. Era importante acompanhar a passagem do tempo para saber quando semear as plantações e fazer as colheitas.

O astrônomo mais importante da Antiguidade foi Ptolomeu de Alexandria, no Egito. Ele viveu no século I da era cristã e desenvolveu a teoria de que a Terra era o centro do Universo. Para Ptolomeu, os outros astros giravam em torno da Terra. Muitas pessoas acreditaram nessa teoria por mais de mil anos.

Em 1543, Nicolau Copérnico publicou uma teoria nova e revolucionária. Para ele, a Terra e os outros planetas giravam em torno do Sol. Na época, ele foi muito criticado por desafiar a teoria de Ptolomeu. Galileu Galilei, um grande cientista e astrônomo italiano, apoiou a teoria de Copérnico com suas observações.

Astrônomos posteriores fizeram novas descobertas que também sustentavam a teoria de Copérnico. No início do século XVII, Johannes Kepler mostrou como os planetas se deslocavam em torno do Sol. Em 1687, Isaac Newton publicou um estudo sobre gravitação e comportamento dos corpos em movimento que reforçava as leis de Kepler. Os astrônomos de hoje sabem que Copérnico estava certo. Porém ainda existem inúmeras questões sobre o Universo, e os astrônomos continuam tentando encontrar respostas para elas.

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