A bússola é um instrumento para descobrir as direções. Uma bússola simples é uma agulha magnética sobre um pivô, ou pino curto. A agulha, que pode girar livremente, sempre aponta o norte quando se estabiliza. O pivô fica preso sobre o desenho de uma rosa-dos-ventos, que marca as direções dos pontos cardeais. Para usar uma bússola é preciso alinhar a agulha com a marcação do norte. A partir daí, é possível saber todas as outras direções dos pontos cardeais: sul, leste e oeste.

A bússola funciona porque a Terra é um imenso ímã. Um ímã tem dois centros de força chamados polos, um de cada lado ou em cada ponta. Linhas de força magnética ligam esses polos. Pedaços de metal perto de um ímã sempre se posicionam ao longo dessas linhas. A agulha da bússola, que opera como esses pedaços de metal, aponta o norte porque se alinha com as linhas de força magnética da Terra.

Os polos magnéticos da Terra não são os polos geográficos Norte e Sul que podemos ver no topo e na base de um globo. Os polos magnéticos ficam perto dos polos geográficos, mas não exatamente nos mesmos lugares. A bússola aponta o polo Norte magnético, não o polo Norte geográfico. Portanto, quem usa uma bússola precisa fazer ajustes para achar o verdadeiro norte.

A chamada bússola giroscópica aponta o verdadeiro norte usando um instrumento chamado giroscópio, que sempre aponta a mesma direção. Hoje, navios grandes utilizam bússolas magnéticas e também as giroscópicas.

Chineses e europeus foram pioneiros na produção de bússolas magnéticas, respectivamente no início e no final do século XII. Eles descobriram que um pedaço de ferro imantado, ao flutuar na água, apontava o norte. Marinheiros logo começaram a usar bússolas para navegar, ou seja, achar seu caminho no mar.

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