O babaçu é uma árvore nativa do Brasil, da família das palmeiras. Encontra-se nas regiões Norte e Nordeste, em maior quantidade nos estados de Maranhão e Piauí, e também em Tocantins, Ceará, Goiás e Minas Gerais (nas margens do rio São Francisco). O nome “babaçu” provém da palavra indígena wawasu, que significa “fruta grande”.

Economicamente, é uma das plantas mais importantes do Brasil: fornece matéria-prima para fabricar sabão, detergente, margarina, óleo e combustível. O babaçu chega a atingir 20 metros de altura e pode ser aproveitado integralmente: as folhas, o caule, o coco e as amêndoas (as sementes dentro do coco) são úteis.

As fibras das folhas são usadas para fazer cestos, gaiolas e esteiras, a casca do coco dá um ótimo carvão, empregado na indústria, e o caule serve como estrutura de construções. Do miolo do coco pode-se fazer um delicioso mingau e farinha para bolos. Um coco de babaçu tem de quatro a cinco amêndoas, e são elas que possuem maior valor para a economia. Com elas se produz óleo empregado na produção de alimentos, sabão e combustível.

A palmeira do babaçu é uma árvore forte, que cresce em solos arenosos, férteis ou não, e em clima quente e seco. Mas só depois de oito anos é que começa a dar frutos. Com quinze anos, ela alcança sua maior produtividade.

A população que mora junto às plantações de babaçu (chamadas babaçuais) vive da quebra do coco e da extração das amêndoas. Essa é uma atividade tipicamente feminina; nos estados do Maranhão, Tocantins, Pará e Piauí existe o Movimento Interestadual das Quebradeiras de Coco de Babaçu (MIQCB). São 300 mil mulheres que sustentam suas famílias com esse trabalho (dados de 2009).

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