A baunilha é um condimento utilizado no preparo de sorvetes, bolos, bolachas, pudins e muitas outras comidas. Ela é obtida de favas que crescem em alguns tipos de orquídeas, em regiões de clima quente. Madagascar, Indonésia e China produzem uma grande quantidade de baunilha.

A orquídea é um tipo de planta floral. A orquídea da baunilha tem uma haste longa que se prende a um tronco de árvore ou a uma estaca. As favas da baunilha são o fruto da planta. Uma planta não produzirá favas se suas flores não forem polinizadas (fertilizadas). Quase sempre as plantas que dão a baunilha são polinizadas manualmente.

A fava da baunilha só adquire cheiro e sabor depois de ser processada, o que se faz secando-a e armazenando-a até que ocorra uma mudança química chamada fermentação. A fermentação cria cristais de um composto químico chamado vanilina, que dá à baunilha seu gosto e seu perfume.

As favas processadas são esmagadas e misturadas com álcool, para que se possam extrair delas a vanilina e outras substâncias químicas. O líquido resultante chama-se extrato de baunilha e é usado como condimento.

Centenas de anos antes da chegada dos espanhóis à América, no século XVI, os astecas, no México, já usavam baunilha para adicionar sabor às suas bebidas de chocolate. Os espanhóis conheceram a baunilha com esse povo americano e, mais tarde, apresentaram-na a outros países europeus, onde ela rapidamente se tornou um condimento popular no preparo de doces. Mas a produção da baunilha natural é cara. A maior parte da baunilha consumida hoje é feita a partir de vanilina sintetizada, ou seja, produzida artificialmente.

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