A berinjela pertence à família das solanáceas e é parente do pimentão, do jiló, do tomate e da batata. Originária da China e da Índia, seu cultivo começou como planta ornamental há cerca de 4 mil anos. Foram os árabes que levaram a berinjela para a península Ibérica no século XIII. Apreciada no mundo todo, ela é consumida no Brasil, onde chegou no século XVI, trazida pelos portugueses.

A berinjela é uma hortaliça muito versátil. Pode ser comida frita, à milanesa, ao forno, ensopada, com molho branco, recheada, em salada e em omeletes. Na região do Mediterrâneo, a berinjela faz parte de receitas tradicionais. Na Grécia, é ingrediente da famosa mussaka, prato típico grego. Na Itália, é comida à parmegiana (as fatias de berinjela são cobertas com molho de tomate e queijo parmesão). No Oriente Médio, está presente no baba ganush (as berinjelas são processadas em um purê com outros ingredientes).

Depois de descascadas e picadas, as berinjelas escurecem rapidamente. Por esse motivo, devem ser preparadas imediatamente ou deixadas em uma vasilha com água.

O pé de berinjela é um arbusto de caule ereto. Suas folhas são grandes e cobertas por uma lanugem acinzentada. Seus frutos carnudos podem ter casca de cor vinho-escura, quase preta, branca ou rajada, e entre 17 e 20 centímetros de comprimento. A berinjela-japonesa é mais comprida e mais fina.

A berinjela contém cálcio, ferro e fósforo e pequenas quantidades de vitamina A e B5. Seu cultivo cresceu rapidamente no Brasil a partir de 2001, quando se começou a utilizar a berinjela na prevenção e no tratamento do diabetes e do colesterol.

Por ter uma forma que lembra o ovo, em inglês a berinjela é chamada de eggplant (“planta-ovo”).

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