A bromélia é uma planta que pertence à família das bromeliáceas, a qual se divide em 56 gêneros — o abacaxi pertence à mesma família. Estes, por sua vez, são subdivididos em mais de 3 mil espécies. Com uma única exceção, originária da África, todas as outras espécies são nativas da América tropical (Américas Central e do Sul, além do México e do sul dos Estados Unidos).

A maior espécie vive no Peru e na Bolívia, e atinge até 9 metros de comprimento. Porém, é no Brasil que ocorre a maioria das espécies (80 por cento), espalhadas por todo o país, mas principalmente na mata Atlântica (desde a Bahia até o Paraná).

Ao contrário do que se julga popularmente, as bromélias não são plantas parasitas. Na natureza, aparecem como epífitas (apoiam-se em outra planta para obter luz e ar), sendo terrestres ou rupestres (que crescem nas pedras). Preferem o clima úmido e a meia sombra.

As bromélias têm caule reduzido, folhas longas, estreitas e curvas, em geral serreadas, com espinhos, e dispostas em camadas circulares, como uma roseta. Por isso, têm grande capacidade de armazenar água. O resultado é uma caixa-d’água natural até na estação seca. Em tempos de dengue, essas águas servem de depósito para a proliferação do mosquito. Por isso, é importante evitar que as bromélias de jardins ou nas casas fiquem expostas à chuva.

Suas flores são simétricas, com sépalas que contrastam com as pétalas, numerosas e muito coloridas. Os frutos têm forma de bagas, às vezes de cápsulas, sendo raramente múltiplos e carnosos. Às vezes são comestíveis, e o abacaxi é o mais popular desses frutos.

Algumas espécies de bromélias, muito apreciadas por sua beleza e colorido, são utilizadas em casa como plantas ornamentais. Podem ser plantadas em vasos ou então presas a troncos e xaxins.

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