Todo ser vivo é constituído de estruturas chamadas células. A célula é a menor unidade que possui as propriedades básicas da vida. Alguns micro-organismos, como bactérias e leveduras, são feitos de apenas uma célula, por isso são chamados de unicelulares. Seres formados por mais de uma célula são chamados de pluricelulares. Plantas e animais grandes possuem muitos bilhões de células. Os seres humanos são compostos por mais de 75 trilhões de células. O estudo das células, ou citologia, é um ramo da biologia.

Características gerais

As células existem em diversos formatos. Podem, por exemplo, ser achatadas ou cúbicas. A maioria das células é muito pequena. Por exemplo, cerca de 10 mil células humanas caberiam na cabeça de um alfinete. As células bacterianas podem ser menores ainda. Um exemplo muito maior de célula única é o ovo de uma ave. As células nervosas (ou neurônios) são células finas que podem medir até um metro de comprimento.

Independentemente de seu tamanho ou formato, cada célula é capaz de desempenhar determinadas funções, como digerir nutrientes para gerar sua própria energia. As células também podem produzir células novas, fazendo cópias de si mesmas por meio da mitose. Nos organismos multicelulares, cada célula precisa cooperar com as outras. Para isso, elas precisam se comunicar entre si.

A maioria dos organismos pluricelulares possui células de vários tipos. As células formam estruturas diferentes e realizam funções distintas. Diferentes tipos de células animais, por exemplo, formam músculos, olhos ou dentes. Células vegetais diferentes formam flores, frutos ou sementes.

As partes de uma célula

A maioria das células possui três partes principais: a membrana, o citoplasma e o núcleo. A membrana celular (ou membrana plasmática) é como a pele da célula. O citoplasma exerce muitas funções para manter a célula viva. O núcleo pode ser considerado o cérebro da célula.

Membrana celular

A membrana celular é uma parede fina, mas resistente, que envolve a célula. Ela permite a entrada de substâncias úteis e bloqueia a entrada de substâncias nocivas. A membrana também expele os produtos residuais da célula.

Citoplasma

O citoplasma é composto principalmente de água e proteínas. Estruturas especiais, denominadas organelas, se encontram mergulhadas no citoplasma e desempenham funções importantes para manter a célula viva — por exemplo, a produção de proteínas, que são usadas na maioria dos processos químicos da célula. Outras organelas convertem moléculas alimentares em substâncias que fornecem energia para o crescimento. Uma rede de tubos transporta substâncias no interior da célula.

Núcleo

O núcleo se localiza na região central da célula e controla atividades como o crescimento e a reprodução celular.

O núcleo abriga o DNA, que é o material genético da célula, responsável pelas características dos seres vivos.

Tipos de célula

Os principais tipos de células são as vegetais e as animais. Organismos mais simples, como as bactérias, são formados por células mais simples que têm membrana e citoplasma, mas não possuem núcleo.

Nas células vegetais, uma parede rígida cerca a membrana celular e a protege. Essa parede, feita de uma substância chamada celulose, é o que permite que a planta tenha firmeza o suficiente para crescer verticalmente. As plantas possuem também outra substância química, chamada clorofila, que é responsável pela cor verde e pela fabricação de alimento a partir da luz solar. Esse processo chama-se fotossíntese.

As células animais não têm parede celular nem clorofila. Por outro lado, a maioria dos animais pluricelulares precisa de uma estrutura (como os ossos) para sustentar o corpo, ou então de uma casca ou pele resistente para protegê-los. Essas estruturas são formadas por células especiais.

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