O cachalote é a maior das baleias com dentes, facilmente reconhecido pela sua enorme cabeça quadrada e maxilar inferior estreito. Este mamífero cetáceo pertence à família dos Physeteridae. Os cachalotes pigmeus e anão (Kogia breviceps e K. simus) são os únicos outros membros desse grupo.

Onde vive o cachalote

Estes cetáceos são encontrados em águas temperadas e tropicais de todo o mundo. As fêmeas e os filhotes andam em grupos de cerca de 15 a 20 em regiões mais temperadas. Os machos, de hábitos mais solitários, podem vaguear em regiões mais frias, até os polos.

Características físicas

O cachalote é azul escuro, cinza ou marrom, com manchas brancas na barriga. É robusto e tem pequenas barbatanas e uma série de corcundas arredondadas em sua parte traseira. Os machos alcançam um comprimento máximo de cerca de 19 metros e as fêmeas de cerca de 12 metros. O peso destes grandes animais varia entre 39 e 53 toneladas. A cabeça constitui um terço do comprimento total do corpo e, estima-se, mais do que um terço do peso do corpo. A mandíbula inferior é normalmente equipada com 36 a 50 grandes dentes cónicos.

A cabeça apresenta um nariz elaboradamente desenvolvido e um lábio superior onde está localizado o órgão do espermacete; o fluído do espermacete, que tem a textura de uma cera branca, fora extraído para iluminação e lubrificação. O cachalote chega a ter até 2.000 litros dessa substância. O órgão do espermacete pode estender-se até 40 por cento do comprimento da baleia.

Comportamento

Os cachalotes são mergulhadores profundos, normalmente atingindo uma profundidade de cerca de 350 metros. Foram encontrados presos em cabos mais de 1.000 metros debaixo da superfície do mar. Não é incomum para os cachalotes mergulhar por uma hora ou mais e ficam na superfície por cerca de 10 minutos respirando continuamente, com intervalos de 10 segundos. Eles podem navegar a uma velocidade de 7.4 quilômetros por hora. Os cachalotes se alimentam de peixes e principalmente de cefalópodes, incluindo a lula-gigante.

Ciclo de vida

Os cachalotes atingem a maturidade sexual entre os 7 e 13 anos de idade e a maturidade física entre os 25 e 45 anos. Depois de um periodo de gestação entre os 15 e 16 meses, a fêmea dá à luz só uma cria, que fica com a mãe por vários anos até alcançar a maturidade. Há registros de que chegam a viver até 62 anos.

Os cachalotes são comercialmente valiosos e têm sido caçados por vários séculos. A baleia branca do romance de Herman Melville, Moby Dick (1851), é provavelmente uma baleia cachalote albina.

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