O canal da Mancha é um braço de mar que faz parte do oceano Atlântico e separa a costa sul da Inglaterra (que faz parte da Grã-Bretanha) da costa norte da França. Em inglês, é chamado English Channel (“canal Inglês”).

O canal tem 560 quilômetros de comprimento. Na parte mais larga, tem 240 quilômetros e, na mais estreita, apenas 34 quilômetros.

O canal da Mancha se comunica com o mar do Norte, a leste, pelo passo de Calais (chamado pelos ingleses de estreito de Dover). Suas principais ilhas são a ilha de Wight e as ilhas Anglo-Normandas, ou ilhas do Canal (Jersey, Guernsey, Alderney e Sark).

Praias de areia e um bom clima proporcionaram o desenvolvimento de muitos balneários turísticos nas praias do canal, como Deauville, na França, e Brighton, na Inglaterra. Há importantes portos em ambos os lados, como Southampton, na Inglaterra, e Le Havre, na França.

Historicamente, o canal da Mancha tem sido mais do que uma extensão de água para se navegar. Algumas vezes, dificultou a invasão da Grã-Bretanha por parte de outros europeus. Outras vezes, serviu aos invasores como rota de viagem. Quando o líder romano Júlio César invadiu as ilhas Britânicas, em 55 a.C., simplesmente cruzou o canal da Mancha.

Desde o século XIX já se pensava em construir um túnel sob o canal, ligando a Inglaterra e a França. Em 1978, as companhias de trens britânica e francesa chegaram a um acordo. O Eurotúnel (“Channel Tunnel”, ou “Chunnel”, em inglês, e “Le Tunnel sous la Manche”, em francês) foi inaugurado em 1994, com 50,4 quilômetros de comprimento.

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