A carnaúba (Copernicia cerifera) é uma árvore da família da palmeiras. Nativa do Nordeste do Brasil, é chamada de “árvore da vida” por que todas suas partes são aproveitadas. A árvore é o símbolo do Ceará.

Depois de 50 anos, a carnaúba pode atingir entre 9 a 12 metros de altura. Tem uma coroa com folhas em forma de leque, que medem entre 1 a 2 metros de comprimento. As flores se agrupam em cachos. Geralmente cresce sozinha ou forma extensas florestas, ou carnaubais, nas várzeas dos rios e lagos nos estados do Ceará, Maranhão, Pernambuco e Piauí. Cresce bem na Bahia e no Mato Grosso, assim como na Argentina.

A carnaúba é uma planta muito útil porque todas suas partes são aproveitadas. A madeira de cor avermelhada é muito forte e é utilizada para a construção; as raízes são utilizadas na medicina; as frutas são usadas como ração; e das fibras das folhas se fabricam cordéis. As folhas também servem para fabricar papel, tecidos, cabanas e, quando tenras, para a alimentação de gado. Alguns índios comem os frutos, crus ou cozidos, e da médula do tronco fazem farinha.

O produto da carnaúba mais conhecido mundialmente é sua cera, que serve para muitas aplicações. Durante os períodos de seca no Brasil, os dois lados das folhas secretam uma cera amarela, conhecida como cera de carnaúba ou cera do Ceará. As folhas são cortadas entre setembro e março e deixadas ao sol para secar. A cera em pó é removida (batendo as folhas murchas) e, em seguida derretida, coada e esfriada. O produto final é verde amarelado ou acastanhado, dependendo da idade das folhas e da qualidade do processamento. A cera é muito apreciada porque derrete muito fácil a 85° C . Embora tenha sido substituída em muitas aplicações por produtos sintéticos mais baratos, ainda é usada na indústria alimentícia (por exemplo, em doces e chicletes), na indústria farmacêutica e na produção de impermeabilizantes, tintas e embalagens, entre outros. Se bem tem sido plantada no Sri Lanka e na África, assim como em outras partes da América do Sul, só no norte do Brasil a árvore produz uma cera de qualidade. O estado do Ceará é o líder nacional na produção de cera de carnaúba.

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