Na Antiguidade, os povos em torno do mar Mediterrâneo enterravam os mortos em túneis e quartos embaixo da terra, chamados catacumbas. Elas eram escavadas em uma camada de pedra macia que se encontrava abaixo do solo.

As catacumbas mais famosas foram criadas em volta de Roma, na Itália, pelos primeiros cristãos. Cerca de 40 por cento das catacumbas cristãs foram encontradas nessa área. A maioria foi construída entre cerca de 200 e 400 d.C. Os judeus e muitos outros povos também construíram catacumbas na Antiguidade.

Havia escadas que iam do nível do solo para as catacumbas, que ficavam abaixo. As catacumbas consistiam em corredores longos e estreitos com fileiras de sepulturas retangulares esculpidas na pedra ao longo das laterais. Várias fileiras de sepulturas eram dispostas do chão até o teto. Nas catacumbas cristãs, os quartos ao longo dos corredores eram usados para enterrar os mártires (pessoas que eram mortas por causa da sua religião) ou vários membros de uma família. Nas paredes de alguns dos quartos há orações e pinturas de símbolos ou figuras religiosas.

Nos séculos que sucederam a queda do Império Romano, em 476, os exércitos invasores destruíram muitas catacumbas da região de Roma. Por volta do século VII, elas não eram mais usadas, e ao longo dos anos as pessoas se esqueceram delas. Foram redescobertas por acaso, em 1578. Desde então, têm sido objeto de estudo porque oferecem indícios sobre os povos antigos. Os historiadores estudam as orações e as decorações nas paredes. Os estudiosos da Igreja cultuam as pinturas como exemplos raros da arte cristã dos primeiros tempos. Algumas catacumbas também se tornaram atrações turísticas populares.

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