A catapora, ou varicela, é uma das doenças mais comuns na infância. Embora a maioria das pessoas a contraia entre 2 e 6 anos, a catapora pode atacar em qualquer idade. Ela é branda em crianças, mas pode ser grave em adultos.

Os primeiros sintomas, ou sinais, da doença são febre baixa, dor de cabeça, cansaço, perda de apetite e dor no corpo. Cerca de duas semanas depois da exposição ao vírus, pequenas bolhas vermelhas surgem no rosto e no corpo. Essas bolhas contêm um fluido que causa muita coceira. Após alguns dias, as bolhas cicatrizam, formando cascas que logo se desprendem. Não se deve coçar as bolhas, mas é importante mantê-las limpas. Se a coceira for insuportável, recomenda-se consultar o médico, que pode indicar loções adequadas para o caso.

É importante, ainda, nunca usar ácido acetilsalicílico — composto ativo da aspirina — para tratar as dores de cabeça e do corpo que, em geral, acompanham a catapora. O uso do medicamento nesse caso foi associado ao desenvolvimento de uma doença grave chamada síndrome de Reye.

A catapora leva de uma semana a dez dias para desaparecer. No entanto, como é facilmente transmitida pelo ar, é importante que o doente continue de cama até as cascas caírem. No final do século XX, cientistas desenvolveram uma vacina capaz de proteger as pessoas contra a catapora.

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