As cataratas do Niágara estão entre as mais belas atrações naturais da América do Norte. Elas são formadas por uma série de cachoeiras situadas no rio Niágara, que corre entre o estado de Nova York, nos Estados Unidos, e a província de Ontário, no Canadá. O povo iroquês foi quem deu às cataratas o nome de Niágara, que significa “trovão das águas”, por causa do barulho estrondoso que a água faz ao se precipitar.

Características

As quedas são divididas em duas partes principais pela Goat Island (ilha da Cabra). A parte maior fica no Canadá e é conhecida como Horseshoe Falls, ou queda da Ferradura, devido à sua forma curva. Essa queda tem cerca de 792 metros de comprimento ao longo da curva e aproximadamente 48 metros de altura. As American Falls (quedas Americanas), de proporções menores, têm cerca de 320 metros de largura e aproximadamente 51 metros de altura. A seu lado fica uma cachoeira ainda menor, chamada Bridal Veil Falls (queda do Véu da Noiva).

A cada minuto, milhares de toneladas de água são despejadas do rio Niágara sobre as falésias das cataratas. Essa quantidade varia, porém, de acordo com a hora do dia e a época do ano. Antes de chegar às quedas, uma parte da água é direcionada para dentro de grandes túneis, que a transportam até uma usina de energia elétrica localizada abaixo das quedas. Na usina, a água gera a eletricidade utilizada por milhares de pessoas da região, em ambos os lados do rio. O volume de água enviado para a usina é ajustado dependendo da quantidade de energia elétrica necessária, de acordo com o dia ou a estação do ano. Os Estados Unidos e o Canadá compartilham o controle tanto do rio quanto das cataratas do Niágara.

Turismo

Todo ano, milhões de pessoas visitam as cataratas do Niágara. Tanto do lado americano quanto do lado canadense há plataformas de observação e parques. O Niagara Reservation State Park (Reserva Estadual do Niágara), fundado em 1885, é o parque estadual mais antigo do estado de Nova York. As quedas também já atraíram diversos aventureiros que realizaram manobras perigosas, como caminhar sobre as quedas em uma corda bamba ou lançar-se nelas dentro de um barril.

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