Cereal, ou grão, é todo tipo de planta que produz sementes comestíveis. Trigo, arroz e milho são os cereais mais cultivados, seguidos de soja, cevada, aveia, centeio, painço e sorgo.

A semente de um cereal tem três partes: o tegumento, o embrião e o endosperma. O tegumento é a camada externa que protege o interior do grão. O embrião é a parte do grão que pode dar origem a uma nova planta. O endosperma alimenta o embrião. O cereal descrito como “integral” conserva essas três partes. Grãos processados, ou refinados, geralmente têm o tegumento e o embrião retirados. Por isso, os cereais integrais são mais nutritivos do que os refinados.

As pessoas consomem cereais de várias maneiras. Alguns, como arroz e milho, são alimentos por si só. Outros entram como ingredientes no preparo, por exemplo, de sopas e cereais para o café da manhã. Triturados em fragmentos minúsculos, os grãos viram farinha (de trigo, de milho etc), utilizada na elaboração de outros pratos. A farinha de trigo é a mais conhecida, por ser usada para fazer pães, biscoitos, bolos e massas.

Os cereais têm alto teor de carboidratos, que dão energia ao corpo. São, porém, pobres em proteínas e outros nutrientes. Para compensar isso, empresas fabricantes de pães, massas e outros alimentos costumam adicionar nutrientes a seus produtos, para enriquecê-los. Dos cereais também se extraem óleos e álcool, além de outros produtos.

Os cereais são a base da alimentação dos animais criados em granjas, sítios e fazendas. Além disso, a palha ou os talos dessas plantas servem de leito para os animais.

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