A maioria das cidades modernas fazem parte de um país. No entanto, durante a Antiguidade e a Idade Média havia cidades independentes, que não faziam parte de países ou de reinos. Elas são conhecidas como cidades-estado. Cada cidade-estado governava a si própria e às áreas rurais próximas.

As cidades-estado surgiram nos primórdios da civilização ocidental. Entre 5000 e 2500 a.C, cerca de doze cidades-estado surgiram na Mesopotâmia (atual Iraque). Depois de 2300 a.C., essas cidades-estado perderam sua independência e foram forçadas a fazer parte do Império Acadiano.

As cidades-estado surgiram novamente na Grécia antiga, onde as montanhas separavam as comunidades. As cidades-estado gregas experimentaram diversos tipos de governo. Atenas é considerada o berço da democracia. Esparta era uma fortaleza militar governada por reis. Mas, como não conseguiam manter alianças por muito tempo, as cidades-estado gregas eram muito fracas para resistir aos invasores. Os macedônios e depois os romanos invadiram a Grécia e a maioria das cidades-estado se tornaram ruínas. Atenas sobreviveu e existe até hoje.

As cidades-estado surgiram mais uma vez na Europa, durante a Idade Média. Entre os séculos XI e XV, Veneza, Florença, Gênova, Amalfi e outras cidades-estado dominaram a cultura da região em que hoje fica a Itália. Cidades-estado também se desenvolveram na região das atuais Alemanha e Bélgica. Elas prosperaram com o comércio até perder sua independência para reinos maiores.

Cingapura é um país atual que é considerado uma cidade-estado. Ele se separou da Malásia em 1965. Sua geografia única — uma ilha com uma cidade grande e de economia forte — propiciou que Cingapura se tornasse uma cidade-estado com governo independente.

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