Com seu pescoço longo, nadando com movimentos graciosos, o cisne tem aparência imponente e altaneira quando surge nos lagos e nos rios. Ele é capaz, também, de percorrer longas distâncias voando. Junto com os patos e os gansos, os cisnes compõem o grupo das aves aquáticas. Os cisnes são as maiores e menos comuns entre elas.

Os cisnes vivem perto da água ou na superfície. A maioria deles migra — ou seja, viaja longas distâncias para passar o verão e o inverno em regiões diferentes.

Cinco espécies de cisnes vivem no norte da Europa, na Ásia e na América do Norte, como o cisne-branco, o cisne-trombeteiro e o cisne-pequeno ou cisne-da-tundra. Todas elas são brancas.

No hemisfério Sul, são encontradas três espécies. O cisne-negro vive na Austrália; no sul da América do Sul, encontram-se o cisne-de-pescoço-preto e o capororoca, também chamado cisne-branco-brasileiro ou coscoroba.

Os cisnes são as maiores aves voadoras. O cisne-trombeteiro é a maior ave aquática; pode chegar a 1,70 metro de comprimento. O cisne-branco também é bem grande e pesado.

Assim como as outras aves aquáticas, os cisnes têm pés providos de membranas natatórias — o que lhes permite bater os pés na água com mais força — e glândulas que produzem um óleo que ajuda a proteger as penas da água. Uma camada interna de penas, chamada penugem, mantém o corpo dessas aves aquecido.

Os cisnes usam o longo pescoço para apanhar plantas que estão abaixo da superfície da água. Eles também se alimentam de sementes, pequenos animais aquáticos e ovas de peixes.

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