A mais antiga civilização europeia se desenvolveu após o ano 3000 a.C., na região do mar Egeu. Atualmente, é conhecida como civilização egeia. Localizou-se nas ilhas e na região continental, em territórios que fazem parte da atual Grécia. Essa civilização passou por vários estágios. Começou na ilha de Creta, no período chamado de minoico, ou minoano. Mais tarde a civilização se desenvolveu na área continental grega, no período hoje chamado micênico, ou miceniano.

Período minoico

A civilização minoica durou de mais ou menos 2500 a.C. a 1400 a.C. Seu nome é derivado do lendário rei Minos e sua capital ficava em Cnossos. O palácio da cidade era enorme, ocupando uma superfície de 2,2 hectares. Grandes cidades se desenvolveram em volta de outros palácios minoicos. Muitas casas tinham dois andares. Elas eram construídas com pedras, madeira e tijolos de barro.

Os minoanos pintavam a cerâmica e as paredes dos palácios com imagens de plantas, flores, animais e deusas. Eles cultuavam uma deusa mãe.

A riqueza dessa civilização se baseava no comércio marítimo, em especial com o Oriente Próximo e o Egito. Objetos de cerâmica produzidos em Creta foram encontrados no Egito e antigas cerâmicas egípcias foram achadas em Creta. Cnossos era protegida por uma poderosa frota de navios.

Período micênico

A civilização micênica se desenvolveu após 1500 a.C., quando povos que falavam grego se estabeleceram no continente. Os micenianos conquistaram os minoanos por volta de 1400 a.C. A civilização tomou o nome de Micenas, sua mais importante cidade.

A sociedade era comandada por um rei, que fazia construir fortalezas com poderosas muralhas. Isso ocorreu porque os micenianos promoveram muitas guerras, entre elas — de acordo com a lenda — a Guerra de Troia. Também havia proprietários de terras, fazendeiros, escravos e sacerdotes. Como o povo minoico, os micenianos decoravam as paredes com pinturas. Também eram hábeis joalheiros e ourives.

O comércio micênico se estendia à Sicília, ao Egito, à Palestina, a Troia, a Chipre e à Macedônia. Os micenianos importavam alimentos, roupas e cobre. Provavelmente exportavam artigos de , azeite, madeira e prata.

A civilização micênica adotou o sistema minoano de escrever em placas de argila, chamadas tábulas. No entanto, ao contrário da língua minoica, a micênica já foi traduzida. Ela é a forma mais antiga do grego.

Perto do ano de 1200 a.C., a civilização micênica entrou em colapso. Muitas pessoas se mudaram para outras terras. Os estudiosos acreditam que as causas desse declínio podem ser uma grande seca, más colheitas, falta de alimentos, doenças ou até rebeliões contra os altos impostos que o povo tinha de pagar.

Por volta de 1100 a.C., a Grécia foi invadida por tribos vindas do norte. Esses povos foram os ancestrais dos gregos modernos. Com eles teve início a história da Grécia antiga.

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