O colesterol é uma substância gordurosa produzida pelo corpo humano. O corpo precisa de colesterol para funcionar. Ele ajuda na formação da vitamina D e de outras substâncias importantes para o organismo. Mas colesterol demais pode prejudicar a saúde do corpo.

A maior parte do colesterol é produzida no fígado. Substâncias químicas chamadas proteínas levam o colesterol para todas as partes do corpo. Entre elas estão as chamadas lipoproteínas de baixa densidade (LDL — do inglês low-density lipoproteins) e as lipoproteínas de alta densidade (HDL — do inglês high-density lipoprotein).

As LDL levam o colesterol do fígado para as outras células. Quando chega ao lugar em que é necessário, o colesterol se desliga da LDL. O papel das HDL não é tão claro. Acredita-se que elas tragam de volta ao fígado o colesterol que não foi usado para ser destruído antes de ser eliminado pelo corpo.

O fígado produz a maior parte do colesterol de que o corpo precisa. Contudo, como o colesterol está nas células animais, quando comemos produtos de origem animal estamos ingerindo colesterol extra. Quando ele é excessivo, vai aderindo às paredes internas das veias e artérias, que ficam mais estreitas e dificultam a passagem do sangue. Fica então cada vez mais difícil para o coração bombear o sangue através delas. Isso pode provocar alguns problemas, como enfartes e derrames.

Pode-se baixar o nível de colesterol praticando exercícios, controlando o peso e comendo produtos saudáveis. Os médicos recomendam às pessoas com colesterol alto que comam menos alguns alimentos como carne vermelha, gema de ovo, queijo, manteiga e fígado, que são as maiores fontes de colesterol. Frutas e vegetais não contêm nenhum colesterol, por isso os médicos geralmente recomendam que se coma mais desse tipo de alimento.

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