Um cometa é um pequeno corpo celeste de poeira e gelo que orbita — ou seja, gira — em torno do Sol. Existem bilhões de cometas no Sistema Solar, mas a maioria nunca passa perto da Terra. O mais conhecido deles é o Cometa Halley, que pode ser visto de nosso planeta a cada 76 anos.

Órbita

A maioria dos planetas gira em torno do Sol fazendo uma rota circular. A órbita dos cometas, por sua vez, é um oval alongado. Enquanto está em órbita, a maioria dos cometas pode ir muito longe nos confins do espaço solar. Dependendo do cometa, a órbita completa pode levar de vários anos a muitos milhares de anos.

A Terra passa pela órbita de alguns cometas. Às vezes, restos de poeira dos cometas colidem com os gases que cercam a Terra. Quando isso ocorre, esses restos queimam no céu, no evento conhecido como chuva de meteoros.

Partes integrantes

A parte principal de um cometa é chamada de núcleo. Ela é composta de água congelada, gases, poeira e fragmentos de rochas. Em geral, o núcleo tem poucos quilômetros de largura.

Na maior parte do tempo, o cometa consiste apenas em seu núcleo. Mas, ao chegar perto do Sol, ele libera gás e poeira, por causa do calor solar. Então, uma imensa nuvem chamada cabeleira, ou coma, se forma em torno do cometa. Às vezes, a cabeleira chega a ser maior do que a Terra. Ela faz a própria cabeça do cometa parecer nebulosa.

Ao chegar mais perto do Sol, o cometa cria caudas, devido à energia e às torrentes de partículas desprendidas pelo Sol. As caudas deslocam parte da poeira e dos gases da cabeleira, e podem ser muito longas — tanto quanto a distância entre a Terra e o Sol. A cabeleira e as caudas só duram enquanto o cometa está bem próximo do Sol.

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