As coníferas são um grupo de árvores e arbustos que produzem cones, os quais contêm suas sementes. A maioria das coníferas é sempre-verde, ou seja, tem folhas o ano inteiro. Em geral, suas folhas muito finas são chamadas de agulhas. Há mais de 550 tipos de coníferas, sendo os mais conhecidos os cedros, ciprestes, abetos, zimbros, lariços, pinheiros, sequoias e teixos. As mais altas, pesadas e antigas matérias vivas da Terra são coníferas.

Onde crescem as coníferas

As coníferas crescem e formam florestas em diversas regiões frias do mundo, como as do norte da Europa, da Ásia e da América do Norte. Há alguns tipos que crescem em florestas tropicais na Ásia e outros, em áreas quentes na Austrália e na África.

Características físicas

Dotadas de troncos e caules lenhosos, as coníferas podem ser arbustos baixos ou árvores muito altas. Em geral, suas folhas parecem agulhas, mas alguns tipos têm folhas em forma de escamas, lâminas ou cunhas. Um revestimento ceroso evita que as folhas percam água. A maioria das coníferas tem raízes pouco profundas, que se espalham amplamente.

As coníferas desenvolvem cones, em vez de flores ou frutos. A maioria desses cones tem forma oval e todos são escamosos. Alguns tipos de coníferas desenvolvem cones femininos e masculinos na mesma árvore. Outros têm cones masculinos ou femininos em árvores separadas. Os cones masculinos, que são menores do que os femininos, produzem pólen. O vento leva o pólen para os cones femininos, os quais então desenvolvem sementes sob as escamas. As escamas se abrem lentamente até liberar as sementes. O vento ou os animais levam as sementes para lugares nos quais as coníferas podem crescer.

Coníferas surpreendentes

As sequoias da Califórnia não só são as coníferas mais altas que existem, mas também as árvores mais altas do mundo. Algumas têm mais de 110 metros de altura. As sequoias-gigantes, também da Califórnia, são as coníferas mais pesadas, chegando a ter mais de 2.000 toneladas. Os pinheiros anões da Nova Zelândia são as coníferas menores e crescem apenas 5 centímetros.

Os pinheiros conhecidos como os pinheiros bristlecone são as coníferas mais antigas e também as matérias vivas mais velhas da Terra. É comum viverem de 3 mil a 4 mil anos e são encontrados em regiões montanhosas e secas nos estados da Califórnia e de Nevada, nos Estados Unidos.

Usos

A madeira das coníferas é utilizada há milhares de anos. Povos antigos construíam grandes navios com cedro proveniente do Oriente Médio. Há mais de 500 anos, guerreiros na Europa faziam longos arcos com a madeira flexível dos teixos. Hoje, a madeira dos pinheiros é usada para fazer casas e móveis.

Atualmente, as coníferas são plantadas em jardins, parques e quintais e podem ter função decorativa em ambientes fechados. Em muitos países ocidentais, pinheiros, abetos e outras coníferas são usados como árvores de Natal.

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