Cada concha vazia que encontramos na praia já abrigou algum dia um animal conhecido como molusco. Os mariscos, as ostras, as vieiras, os mexilhões, os vôngoles e as lesmas são moluscos. As conchas desses animais são exosqueletos, ou esqueletos externos, que protegem seus corpos moles.

Estrutura

As conchas dos moluscos são feitas de um material chamado carbonato de cálcio. Para formar a concha, o corpo do molusco secreta substâncias que contêm carbonato de cálcio. Essas substâncias endurecem, formando as camadas da concha. Conforme o animal cresce, a concha também aumenta de tamanho, para que seu corpo caiba nela.

As conchas dos moluscos têm tamanhos, formas, cores e texturas variados. A aparência da concha pode ajudar o molusco a escapar de predadores. Cores vivas assustam os inimigos, ao passo que texturas e cores parecidas com as do ambiente ao redor servem de camuflagem.

As conchas se organizam de várias formas. As lesmas e os tritões têm uma concha única em forma de cone torcido. Esses moluscos são chamados de univalves. As ostras, os mariscos, as vieiras e os mexilhões têm conchas com duas metades unidas por um dos lados. Esses moluscos são chamados de bivalves. A concha dos mariscos chamados quítons apresenta oito placas segmentadas e unidas entre si.

Funções

A principal função da concha é proteger o corpo do molusco. Quando se sente ameaçado, o molusco consegue esconder o corpo inteiro dentro dela.

As conchas têm ainda outras finalidades. Algumas apresentam saliências que mantêm o animal ancorado ao fundo do oceano. Outras são maleáveis, permitindo que ele se enterre no lodo ou na areia. Conchas com longos espinhos ajudam a capturar alimentos.

Muitas pessoas colecionam conchas. Elas podem ser usadas em botões, joias e outros objetos de arte. No passado, povos da África, da América do Norte e das ilhas do Pacífico usavam conchas como moeda.

Outras formas de proteção

Além dos moluscos, alguns animais têm o corpo envolvido por carapaças duras semelhantes a conchas. Animais marinhos da família dos crustáceos — os caranguejos, as lagostas e os camarões — possuem exosqueletos que não crescem. As tartarugas e os jabutis têm cascos feitos de osso.

A casca do ovo também exerce função de concha, protegendo os embriões das aves e dos répteis até o nascimento.

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