O dióxido de carbono (ou gás carbônico) é um composto químico geralmente encontrado em forma de gás. Ele é constituído por um átomo de carbono e dois átomos de oxigênio. Sua fórmula química é CO2. O dióxido de carbono foi descoberto no século XVII por um químico belga chamado Jan Baptist van Helmont.

Essencial para a vida

O dióxido de carbono é necessário para a vida na Terra. Quando os animais respiram, eles liberam dióxido de carbono na atmosfera. As plantas usam esse gás para produzir seu próprio alimento em um processo chamado fotossíntese. Através da fotossíntese, as plantas também liberam oxigênio no ar.

O dióxido de carbono é parte essencial da atmosfera terrestre. Apesar de representar apenas cerca de 0,03 por cento de sua composição, ele desempenha um papel importante como gás de efeito estufa. O efeito estufa é o que permite que a energia do Sol aqueça a superfície da Terra. Sem ele, a Terra seria fria demais para que existisse vida.

No entanto, a quantidade de dióxido de carbono na atmosfera vem aumentando à medida que as pessoas queimam combustíveis fósseis. Com isso, o ar retém ainda mais calor, o que causa o aquecimento global.

Usos cotidianos

Na forma sólida, o dióxido de carbono é uma substância útil chamada gelo seco. O dióxido de carbono torna-se sólido a uma temperatura muito baixa, por isso o gelo seco é muito frio. Mas, ao contrário do gelo feito de água, ele não derrete. Em vez disso, passa diretamente do estado sólido para o gasoso. O gelo seco pode ser utilizado no transporte de carne, sorvete ou outros produtos que precisam ser mantidos frios.

O dióxido de carbono também é útil na panificação. A levedura, o fermento em pó e o bicarbonato de sódio liberam dióxido de carbono quando são acrescentados à massa. O gás forma bolhas, que fazem a massa crescer.

O dióxido de carbono também é adicionado a bebidas gaseificadas, como os refrigerantes, para torná-las borbulhantes.

Outros usos do CO2 incluem a produção de espuma de poliuretano (um produto altamente inflamável) e alguns tipos de extintores de incêndio. Botes e coletes salva-vidas também podem ser inflados com esse gás.

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