Uma doença, também chamada de enfermidade ou moléstia, é uma alteração do organismo que afeta a saúde das pessoas. As doenças humanas pertencem a dois grupos principais: doenças infecciosas e doenças não infecciosas.

Doenças infecciosas

As doenças infecciosas são contagiosas, ou seja, são transmitidas de uma pessoa para outra. Elas podem ser contraídas de várias maneiras. O contato direto entre os seres humanos espalha algumas doenças infecciosas. Animais, como os mosquitos, espalham outras. Outras ainda se propagam através do ar, da água ou da comida.

Minúsculos seres vivos chamados patógenos, ou germes, causam doenças infecciosas. Quando eles entram no corpo de uma pessoa, ela é considerada infectada. Entre os patógenos estão os vírus, as bactérias, os fungos e os protozoários.

Algumas doenças causadas por vírus são o resfriado comum, a influenza (gripe), a catapora, o sarampo e a aids. Entre as causadas por bactérias estão a faringite estreptocócica, a tuberculose e a borreliose de Lyme. Os fungos causam doenças de pele conhecidas como micoses (o pé-de-atleta é um exemplo). Diferentes protozoários causam a malária e a doença do sono.

Doenças causadas por bactérias podem ser curadas com remédios chamados antibióticos. Vários medicamentos podem tratar doenças causadas por vírus, fungos e protozoários. Os médicos também usam vacinas para evitar que as pessoas contraiam doenças infecciosas, especialmente as causadas por bactérias e vírus. A medicina oriental emprega recursos diferentes para curar as pessoas.

Doenças não infecciosas

Algumas doenças não infecciosas são hereditárias, ou seja, passadas de pais para filhos. Elas acontecem quando há um problema em um ou mais genes (os genes são minúsculas unidades de informação que existem dentro das células das pessoas). A anemia falciforme é uma doença hereditária comum. Ela afeta a forma das células sanguíneas.

O estilo de vida de uma pessoa pode levar a certas doenças não infecciosas. Pessoas que comem mal e não praticam exercícios correm o risco de ter doenças cardíacas ou diabetes. Pessoas que fumam têm mais probabilidade de desenvolver câncer de pulmão do que as não fumantes.

Perigos ambientais ou poluição também podem provocar doenças não infecciosas. Pessoas que vivem perto de fábricas poluidoras ou de depósitos de lixo tóxico correm mais risco de ter câncer ou outras enfermidades.

Os médicos não sabem as causas exatas de muitas doenças não infecciosas. O mal de Alzheimer e a esclerose múltipla são duas doenças cujas causas são ainda desconhecidas.

Remédios, cirurgia e outros tratamentos ajudam a controlar algumas doenças não infecciosas, mas muitas delas não podem ser curadas. Os cientistas desenvolvem pesquisas constantemente para descobrir novos tratamentos e ajudar as pessoas a manter ou recuperar a saúde.

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