O efeito estufa é o mecanismo natural de aquecimento da superfície da Terra e do ar. É provocado por alguns gases do ar, que captam a energia do Sol refletida pela Terra. Esses gases que captam o calor são chamados gases de efeito estufa. Os mais comuns são o vapor de água, o dióxido de carbono e o metano. Sem o efeito estufa, a Terra seria fria demais para permitir a existência da vida.

O solo, os oceanos e as plantas absorvem, ou captam, a energia da luz solar e liberam parte dela como calor. Os gases de efeito estufa absorvem o calor e depois o enviam de volta para a Terra. Sem os gases de efeito estufa, esse calor retornaria para a atmosfera e o planeta esfriaria.

Os cientistas acreditam que as atividades humanas estão desequilibrando o efeito estufa. Quando as pessoas dirigem um carro ou quando uma fábrica funciona, elas estão queimando carvão, petróleo e outros combustíveis fósseis. Isso acrescenta mais gases de efeito estufa ao ar, e estes, por sua vez, captam ainda mais calor. Muitos cientistas pensam que isso tenha levado ao aquecimento global, ou ao aumento constante da temperatura média da superfície terrestre.

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