Um elemento químico é uma substância fundamental, que não pode ser dividida em substâncias mais simples. Os elementos químicos são como blocos que servem para a construção de toda a matéria — ou seja, tudo o que ocupa espaço no Universo. Às vezes eles são chamados apenas de elementos.

Na natureza são encontrados 92 elementos químicos; em laboratório, os cientistas obtiveram mais de vinte elementos não existentes na natureza. Alguns elementos são mais abundantes que outros. Por exemplo, o nitrogênio está presente em grande quantidade no ar. Os elementos se combinam para formar outras substâncias, chamadas compostos químicos, como a água, que é formada pela união de hidrogênio e oxigênio.

Símbolos dos elementos

Cada elemento possui um símbolo, que, em muitos casos, é a primeira letra do nome do elemento. Por exemplo, H é o símbolo do hidrogênio, e O, o do oxigênio. Outros elementos têm símbolos com duas letras. O símbolo do hélio, por exemplo, é He, e o do cloro é Cl.

Elementos e átomos

Os elementos são formados por unidades chamadas átomos. Cada elemento é formado por apenas um tipo de átomo, que, por sua vez, é formado por minúsculas partículas chamadas prótons, nêutrons e elétrons. Todos os átomos de um elemento possuem a mesma quantidade de prótons, chamada número atômico. Por exemplo, o número atômico do hidrogênio é 1, porque seu átomo possui apenas um próton.

A tabela periódica

Em 1869, o cientista russo chamado Dmitri Mendeleiev reuniu os elementos químicos em uma tabela: a tabela periódica, que dispõe os elementos em linhas e colunas. Nas linhas, eles são dispostos de acordo com o número atômico; nas colunas, estão os grupos de elementos que possuem características semelhantes. A tabela periódica ajuda os cientistas a estudar os elementos e suas propriedades.

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